Embora se tenha tornado cada vez mais claro que o surto de gripe aviária nas explorações leiteiras do país começou meses antes – e é provavelmente muito mais generalizado – do que se pensava anteriormente, as autoridades federais enfatizaram que o vírus representa pouco risco para os seres humanos.

No entanto, existe um grupo de pessoas que correm alto risco de infecção: os estimados 100.000 homens e mulheres que trabalham nessas explorações agrícolas. Não houve testes generalizados para ver quantos podem estar infectados. Nenhum foi vacinado contra a gripe aviária.

Isso deixa os trabalhadores e as suas famílias vulneráveis ​​a um agente patogénico mal monitorizado. E representa riscos mais amplos para a saúde pública. Se o vírus chegar à população em geral, dizem os especialistas, os trabalhadores leiteiros seriam um caminho provável.

“Não temos ideia se este vírus irá evoluir para se tornar uma estirpe pandémica, mas sabemos hoje que os trabalhadores agrícolas estão a ser expostos e temos boas razões para pensar que estão a ficar doentes”, disse Jennifer Nuzzo, diretora do Pandemic Centro da Escola de Saúde Pública da Universidade Brown.

A maioria dos trabalhadores leiteiros são Falando espanhol imigrantes, muitas vezes sem documentos, que podem não ter licença médica remunerada ou estar protegido por leis de segurança ocupacional. Podem não ter acesso a prestadores de serviços médicos e os seus empregadores podem ser intolerantes com as ausências.

“Este sector de trabalhadores não só corre o risco muito, muito elevado porque têm contacto directo e íntimo com corrimento, leite cru, com animais infectados, mas também corre o nível de risco mais elevado em termos de não ter rede de segurança social”, disse Elizabeth Strater, organizadora da United Farm Workers.

Entrevistas com mais de três dezenas de autoridades federais e estaduais, especialistas em saúde pública, agricultores e organizações de trabalhadores mostram quão pouco se sabe sobre o que está acontecendo nas fazendas: quantos trabalhadores podem ser afetados, como o vírus está evoluindo e como está se espalhando entre as vacas .

Até o momento, o vírus, denominado H5N1, foi detectado em rebanhos bovinos de nove estados. Enquanto os veterinários disse há relatos não confirmados de trabalhadores rurais com sintomas semelhantes aos da gripe, apenas 30 foram testados até quarta-feira.

Salvo circunstâncias extraordinárias, as autoridades de saúde estaduais e federais não têm autoridade para exigir acesso às fazendas. Em vez disso, a Food and Drug Administration e o Departamento de Agricultura estão testando leite e carne moída nas prateleiras dos supermercados para detectar o vírus.

Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças estão aguardando que as pessoas infectadas compareçam às clínicas.

“Você quer saber mais sobre um vírus quando ele está se espalhando tanto entre as pessoas que elas chegam às salas de emergência em hordas, ou quer pegá-lo nas fazendas para poder tratar as pessoas e retardar a propagação?” disse Rick Bright, executivo-chefe da Bright Global Health, que se concentra nas respostas a emergências de saúde pública.

Um sistema regulatório complicado complica a situação, disse o Dr. Jay Varma, que atuou no departamento de doenças transmitidas por alimentos do CDC e supervisionou a segurança alimentar como vice-comissário do departamento de saúde da cidade de Nova York.

O departamento de agricultura regulamenta as grandes explorações comerciais e pode exigir testes em animais – embora ainda não o tenha feito – mas não em trabalhadores agrícolas. O departamento “nunca quer estar numa posição em que tenha de declarar que o fornecimento de alimentos dos EUA não é seguro, porque alguns desses produtos alimentares podem ser exportados para outros países e isso pode ter um enorme impacto económico”, disse o Dr. .Varma disse.

O CDC tem autoridade sobre os portos de entrada nos Estados Unidos, mas a nível interno a agência precisa da aprovação do Estado para realizar grande parte do seu trabalho. A FDA, a Administração de Segurança e Saúde Ocupacional, a Agência de Proteção Ambiental e os Serviços de Cidadania e Imigração têm todos papéis a desempenhar, mas cada um tem as suas camadas burocráticas e cultura institucional.

Esta colcha de retalhos pode ser um impedimento durante um surto de doença, dizem alguns especialistas. Em 2009, a resposta a uma conjunto de infecções bacterianas em um produto de salame foi adiado porque o Departamento de Agricultura regulamentou a carne, o FDA foi responsável pela pimenta preta quebrada que o cobria e o CDC ficou encarregado de investigar as pessoas que ficaram doentes.

Nirav Shah, vice-diretor sénior do CDC, rejeitou a noção de que a burocracia era um obstáculo, considerando-a “excessivamente simplista”, e disse que as agências que respondem ao surto conversam inúmeras vezes por dia para coordenar as suas actividades e trabalhar com parceiros estatais.

“Essa coisa é difícil”, disse ele. Mas “estamos trabalhando juntos nisso porque temos objetivos comuns”.

Devido ao número relativamente pequeno de casos — 36 rebanhos afetados em cerca de 26.000 em todo o país e um trabalhador rural infectado – alguns agricultores vêem a gripe aviária como uma ameaça distante. Mesmo aqueles que apoiam os esforços de saúde pública hesitam em permitir que funcionários federais entrem nas suas propriedades.

Jason Schmidt é dono Fazenda Pastagem Planícies em Whitewater, Kansas, “uma pequenina fazenda”, como ele se refere, com 70 vacas leiteiras que ele mesmo cria. Schmidt disse que apoiava o papel do governo na saúde pública, mas não gostaria que autoridades perambulassem pela sua fazenda.

Se ele visse uma vaca doente, “espero certamente denunciar”, disse ele. “Mas tem aquele diabinho no meu ombro dizendo: ‘Fique quieto e desvie o leite daquelas vacas doentes e jogue no ralo e não diga nada’”.

Mitch Breunig, dono da Mystic Valley Dairy em Sauk City, Wisconsin, disse que se seu veterinário determinasse que era “prudente”, ele testaria uma vaca com sintomas de gripe aviária, mas “eu realmente não quero que o CDC venha até mim”. fazenda.”

Até agora, o surto não afetou pequenas explorações agrícolas, mas sim as gigantescas centrais leiteiras que dominam cada vez mais a indústria e que muitas vezes dependem de trabalhadores migrantes.

Os proprietários dessas fazendas “não se importam com a nossa saúde, eles apenas se preocupam com o nosso trabalho”, disse Luis Jimenez, que trabalha em uma fazenda de laticínios no norte do estado de Nova York e fundou um grupo que apoia trabalhadores agrícolas imigrantes indocumentados.

“A saúde das vacas é mais importante para eles do que a dos trabalhadores”, acrescentou.

As explorações agrícolas são muitas vezes geograficamente remotas e os trabalhadores – que por vezes vivem no local – podem não ter transporte para chegar aos cuidados médicos. E para muitos, os tipos de sintomas atribuídos à infecção pela gripe aviária podem não parecer particularmente urgentes.

“Estamos falando de uma infecção ocular ou tosse, e essas são pessoas que têm dores nas costas e nos braços e quebraram isso e aquilo”, disse Monica Schoch-Spana, antropóloga médica do Centro Johns Hopkins para Segurança Sanitária.

Mesmo sem acesso às explorações agrícolas, as autoridades de saúde poderiam apoiar os trabalhadores migrantes noutros locais, observaram os defensores. “Eles vão à igreja, às lojas, aos restaurantes e há outras maneiras de alcançá-los”, disse Amy Liebman, responsável pelo programa da Migrant Clinicians Network.

Para tornar os testes mais atractivos, os centros comunitários poderiam oferecer outros serviços de saúde, assistência jurídica e alimentação, e educar os trabalhadores sobre formas de se protegerem a si próprios e às suas famílias, disse Liebman.

Shah disse que o CDC está trabalhando com veterinários e organizações como a Migrant Clinicians Network para alcançar os trabalhadores rurais. “Nós também gostaríamos de oferecer testes a mais trabalhadores”, disse ele.

Na segunda-feira, o Dr. Shah pediu que as autoridades de saúde do estado fornecessem óculos de proteção, protetores faciais e luvas aos trabalhadores agrícolas e colaborassem com organizações comunitárias confiáveis ​​para educá-los sobre a importância do equipamento na prevenção de infecções.

Apesar dos riscos para a sua saúde, os trabalhadores agrícolas não são obrigados a usar equipamentos de proteção. “Não é um mandato, ninguém está sendo forçado a fazer nada aqui”, disse o Dr. Shah.

Mas a natureza do trabalho agrícola e os ambientes em que é realizado – laticínios que rapidamente tornam as máscaras molhadas e inúteis, por exemplo – podem tornar vestindo equipamento de proteção desafiador.

Alguns estados tomaram medidas para conter o surto, com sucesso limitado.

Texas se ofereceu para fornecer equipamentos de proteção aos laticínios, mas apenas quatro se manifestaram, segundo um porta-voz da secretaria de saúde do estado. Idaho também ofereceu equipamentos de proteção desde o início do surto, mas nenhuma fazenda aceitou a oferta.

As autoridades de saúde de Idaho não pediram para ir às fazendas “por razões de privacidade e biossegurança”, disse a Dra. Christine Hahn, epidemiologista do estado, por e-mail, embora tenham ajudado a testar a infecção em um trabalhador rural.

Michigan é proibindo exposição de vacas leiteiras e aves até que o surto diminua. O estado não exige testes em vacas ou trabalhadores agrícolas.

A situação atual mostrou que as explorações leiteiras podem semear novos surtos que se espalham rapidamente, como tem acontecido há muito tempo nas explorações de aves e suínos, disseram vários especialistas.

“Se você tivesse que esconder o surgimento de um novo vírus nos Estados Unidos, um dos melhores lugares para escondê-lo seria nos trabalhadores animais na América rural”, disse o Dr. Gregory Gray, epidemiologista de doenças infecciosas do Departamento Médico da Universidade do Texas. .

A vigilância desses trabalhadores “não é tão forte como poderíamos ver para outros grupos populacionais”, disse ele.

Para construir redes de vigilância que incluam trabalhadores agrícolas e suas famílias, as agências federais, estaduais e locais terão primeiro de estabelecer confiança, disse o Dr. Andrew Bowman, epidemiologista veterinário da Universidade Estadual de Ohio.

“Se você observar a vigilância da gripe que fizemos em suínos, verá que isso não aconteceu da noite para o dia”, disse Bowman. “Isso levou uma década para ser construído.”

Embora a vigilância seja importante, alguns especialistas alertaram contra a testagem dos trabalhadores agrícolas sem primeiro atender às suas necessidades.

“Se nos prepararmos para coletar informações que só irão beneficiar os outros e não necessariamente protegê-los diretamente, acho que isso é algo muito difícil de fazer eticamente”, disse o Dr. Nuzzo.

Miguel Salazar relatórios contribuídos.