A China está a lançar uma segunda sonda para o outro lado lunar, que, se for bem sucedida, será a primeira missão na história a trazer de volta uma amostra da parte da Lua que a Terra nunca vê.

Ao contrário da Terra, cuja erosão e mudança da crosta renovam constantemente a sua superfície, a Lua permanece congelada no tempo. Os cientistas esperam que a recuperação de material do outro lado revele informações sobre a origem e evolução do sistema Terra-Lua.

A missão se chama Chang’e-6, em homenagem à deusa chinesa da lua e pronuncia-se “changa”.

O Chang’e-6 está programado para ser lançado na sexta-feira às 5h27, horário do leste, a partir da base espacial de Wenchang, na ilha de Hainan, no sul da China. Espera-se que uma transmissão ao vivo do lançamento esteja disponível no Rede Global de Televisão da China, um serviço de notícias estatal chinês, começando às 4h30, horário do leste. Você pode assistir no player de vídeo acima.

Chang’e-6 será transportado ao espaço por um foguete Longa Marcha 5. Se o tempo não cooperar na sexta-feira, uma janela de lançamento reserva com a mesma duração foi reservada para o dia seguinte.

A Chang’e-6 é a mais recente de uma série de missões lunares chinesas projetadas para orbitar ou pousar na Lua. Será a primeira sonda a trazer amostras do outro lado lunar.

O primeiro a visitar aquela metade da lua, em 2019, foi o Chang’e-4, que incluiu um veículo espacial para explorar a cratera lunar Von Karman. Um ano depois, Chang’e-5 reuniu quase dois quilos de regolito do lado próximo da Lua e trouxe-o para a Terra. Cientistas de outros países, incluindo alguns dos Estados Unidos, recentemente solicitou para estudar essas amostras.

A Chang’e-6 levará cerca de um mês após o lançamento para chegar ao outro lado da lua e mais um mês para voltar.

Um orbitador circulará a lua enquanto o módulo de pouso da missão desce para a superfície lunar. O módulo de pouso coletará solo da superfície usando um braço mecânico e coletará uma amostra do subsolo de até 6,5 pés com uma broca. Um veículo no módulo de pouso irá então decolar da Lua, passando a amostra para o módulo de reentrada do orbitador para seu retorno de volta à Terra.

Os Estados Unidos, a antiga União Soviética e a China recolheram com sucesso amostras do lado próximo da Lua e trouxeram-nas para a Terra. Mas o lado oculto da Lua – na verdade não é o lado escuro da Lua – é distinto do lado próximo. Tem uma crosta mais espessa, mais crateras e menos maria, ou planícies onde a lava antes fluía. Com uma amostra do outro lado lunar, os cientistas podem começar a investigar por que os dois lados da Lua são tão diferentes.

A missão irá coletar material da bacia do Pólo Sul-Aitken, com 1.616 milhas de largura. Acredita-se que o impacto que criou a bacia – um dos maiores da história do sistema solar – tenha desenterrado material do manto lunar. Se esse material puder ser recuperado, os cientistas poderão aprender mais sobre a história do interior da lua.

Como o mesmo lado da Lua está sempre voltado para a Terra, é impossível estabelecer comunicações diretamente com o outro lado lunar. Em 2018, a China enviou o satélite Queqiao à órbita lunar para transmitir informações da Chang’e-4 para a Terra. Em março, lançou um segundo satélite denominado Queqiao-2. O par será usado em conjunto para permanecer em contato com Chang’e-6 durante a coleta de amostras.

O programa de exploração lunar da China é uma faceta da crescente presença do país no espaço, que inclui missões a Marte e futuro visitas a asteroides. A série de missões Chang’e foi projetada na década de 1990 e, até agora, tem uma taxa de sucesso de 100%. Suas próximas duas sondas já estão em desenvolvimento.

O Chang’e-7, com lançamento previsto para 2026, irá procurar água no pólo sul lunar. Chang’e-8 irá pesquisar material na mesma região que poderia ser potencialmente usado para construir infra-estruturas futuras, de acordo com a Administração Espacial Nacional da China.

A China espera enviar missões tripuladas à Lua até 2030 e também está a trabalhar no estabelecimento de uma base permanente e internacional de investigação lunar na década de 2030.