O prefeito Brandon Johnson, de Chicago, entende a comparação com 1968. Mais uma vez, a cidade está se preparando para sediar uma Convenção Nacional Democrata no final do verão, em meio a um cenário de fúria e protestos contra a guerra no campus do flanco esquerdista mais jovem do partido.

Mas é aí que o paralelo termina para Johnson.

“Somos uma cidade diferente. Sou um prefeito diferente. E nosso Departamento de Polícia está em uma situação muito diferente do que estava em 1968”, disse ele em entrevista na semana passada.

Johnson, um democrata de 48 anos que serviu um ano no cargo, enfatizou que esta não era a mesma Chicago que explodiu no caos durante a convenção de 1968. Em seguida, os policiais atacaram os manifestantes com cassetetes, arrastando-os para fora do Grant Park em uma demonstração de força sangrenta. Desta vez, o Departamento de Polícia de Chicago está a passar por uma extensa formação e preparação, disseram as autoridades, incluindo técnicas de desescalada, como fazem antes de outros protestos e grandes eventos.

E Johnson, que foi eleito prefeito após uma carreira como professor de estudos sociais, organizador trabalhista e comissário do condado, traçou uma nítida distinção entre ele e o prefeito Richard J. Daley, o poderoso líder que governou Chicago durante a convenção de 1968 e cujo próprio O Departamento de Polícia alimentou tensões e violência.

“Já passamos por esse tipo de desafio antes”, disse Johnson. “Mas a diferença é quem está no comando neste momento”, disse ele, acrescentando que participou em “inúmeras manifestações pacíficas” ao longo da sua vida.

A convenção de Agosto, que alguns manifestantes defenderam o cancelamento total, representa um acto de equilíbrio político particular para Johnson, que foi eleito com o apoio do segmento mais liberal de Chicago. Ele deve satisfazer a sua base fortemente progressista, incluindo eleitores que simpatizam com os objectivos dos manifestantes anti-guerra, e também um amplo contingente de habitantes de Chicago que querem manter a cidade segura e livre de grandes perturbações.

Os protestos pró-palestinos que surgiram nos campi de todo o país, incluindo em Chicago, já pareciam revelar vislumbres da abordagem do presidente da Câmara. Na manhã de terça-feira, enquanto policiais da Universidade de Chicago com capacetes e escudos desmantelavam um acampamento pró-palestino que estava estacionado no pátio da universidade há mais de uma semana, o gabinete do Sr. Johnson emitiu uma declaração sinalizando o desconforto do prefeito com as ações da universidade, dizendo que seu gabinete havia comunicado “sérias preocupações operacionais e de segurança” sobre o plano.

Um porta-voz da universidade acrescentou que o Departamento de Polícia de Chicago recusou um pedido de ajuda para remover o acampamento.

E a confiança do prefeito de que Chicago sediará uma convenção “pacífica, vibrante e enérgica” durante quatro dias em agosto contrasta com as tensões que já aumentam além dos campi universitários: organizações que protestam contra a invasão de Gaza por Israel marcharam regularmente pelo centro de Chicago nos últimos meses e prometeu fazê-lo em maior número em agosto.

Na semana passada, a União Americana pelas Liberdades Civis de Illinois apresentou um pedido federal ação judicial contra a cidade em nome de um grupo de protesto, argumentando que as autoridades de Chicago estavam infringindo os direitos dos ativistas da Primeira Emenda ao negar licenças para marchar perto da convenção, que acontecerá de 19 a 22 de agosto. Park, perto do Lago Michigan, como local de protesto, mas eles objetaram que fica muito longe do United Center, um dos locais da convenção, a cerca de cinco quilômetros de distância.

As manifestações e confrontos nos campi apenas intensificaram as preocupações de que a discórdia dentro do Partido Democrata seja transferida para a convenção nacional, que atrairá o presidente Biden, membros do Congresso, governadores e milhares de delegados do partido, além de meios de comunicação de todo o mundo. .

Byron Sigcho-Lopez, membro do Conselho Municipal de Chicago e membro declarado do Progressive Caucus, disse acreditar que a convenção não deveria ser realizada em Chicago, considerando a crescente frustração com a forma como o presidente Biden lidou com o conflito no Oriente Médio desde que o Hamas atacou Israel em 7 de outubro. O conselho é oficialmente apartidário, mas esmagadoramente democrata, com alguns independentes.

“Penso que será um enorme desafio”, disse ele, acrescentando que apoiava os manifestantes pró-palestinos, mas que estava particularmente preocupado com a violência de contramanifestantes com raízes extremistas. “Eles pretendem criar o caos na nossa cidade e criar violência na nossa cidade.”

Hatem Abudayyeh, presidente nacional da Rede da Comunidade Palestina dos EUA, disse que o seu grupo planeava juntar-se aos protestos fora do DNC mesmo antes do início da guerra em Gaza no outono passado. Mas à medida que os combates continuam no exterior, as questões palestinianas tornaram-se o foco das manifestações planeadas em Chicago, em vez de uma causa entre muitas.

“O âmbito disto mudou em Outubro”, disse Abudayyeh, que vive na região de Chicago, que tem uma das maiores populações de palestinos-americanos do país.

O grupo de Abudayyeh protestou repetidamente nos últimos meses, interrompendo eventos de membros do Congresso, bloqueando o trânsito e protestando contra membros do comité executivo do DNC quando visitaram Chicago.

“Estamos alertando-os de que sempre que vierem aqui entre agora e agosto – e, claro, naquela semana de agosto – devem esperar que estaremos lá para protestar”, disse ele.

Andy Thayer, um activista em Chicago e membro do grupo Bodies Outside of Unjust Laws, disse que a sua organização, que defende os direitos reprodutivos e dos homossexuais, planeava marchar onde quisessem, “com permissão ou não”.

“Se a cidade quiser ficar realmente mal, eles tentarão tomar medidas contra nós naquele dia”, disse ele. “Queremos protestos fortes que coloquem as nossas questões em primeiro plano.”

Thayer disse que não esperava confrontos físicos por parte do seu grupo, mas acreditava que o medo da violência das manifestações estava a ser usado como desculpa para negar aos manifestantes os seus direitos da Primeira Emenda.

Daniel O’Shea, um ex-funcionário de alto escalão do Departamento de Polícia de Chicago, disse que as autoridades estariam atentas a sinais de agitadores que se juntassem a um protesto com a intenção de interrompê-lo ou infringir a lei.

“Essa é a parte difícil”, disse ele, observando que essas pessoas podem tentar esconder suas identidades ou carregar mochilas com objetos para atacar policiais.

A segurança da convenção é coordenada pelo Serviço Secreto dos EUA, que vem se preparando com agências federais, estaduais e locais há mais de um ano.

Anthony Guglielmi, porta-voz do Serviço Secreto, disse que a agência estava trabalhando para estabelecer perímetros ao redor dos locais de convenções, o United Center e o McCormick Place. Um centro de comando para coordenar todos os aspectos de segurança da convenção será colocado em local não revelado fora de Chicago.

Guglielmi, também ex-funcionário do Departamento de Polícia de Chicago, destacou que a cidade estava acostumada a sediar reuniões de massa, incluindo desfiles, campeonatos esportivos, concertos e até mesmo a extravagância da noite eleitoral do ex-presidente Barack Obama, que atraiu dezenas de milhares de pessoas para Grant. Parque. Chicago sediou sua mais recente Convenção Nacional Democrata em 1996.

“Não há cidade nos Estados Unidos melhor preparada e equipada para lidar com protestos e manifestações do que Chicago”, disse Guglielmi, acrescentando que a aplicação da lei “não irá tolerar comportamento ilegal ou destrutivo”.

Embora a cidade e a sua força policial tenham mudado desde 1968, persistem queixas sobre má conduta policial e o departamento está actualmente a funcionar ao abrigo de um decreto de consentimento imposto pelo tribunal.

Muitos em Chicago veem a realização da convenção como uma oportunidade, disse Bill Conway, membro do Conselho Municipal cujo distrito inclui partes do centro da cidade e do Near West Side.

“Em primeiro lugar, estamos nos certificando de que estamos preparados e somos capazes de lidar com os inconvenientes padrão que advêm de um evento desta magnitude nas proximidades”, disse ele. “Mas as empresas estão muito entusiasmadas com o benefício da hospitalidade de receber dezenas de milhares de visitantes.”

Chicago receberá US$ 75 milhões em financiamento federal para ajudar a compensar os custos de segurança da convenção. Matt Hill, porta-voz da Convenção Nacional Democrata, disse em comunicado: “O protesto pacífico é fundamental para a democracia americana e tem sido um elemento constante das convenções políticas há décadas”.

As autoridades municipais estão acelerando projetos de embelezamento em Chicago, melhorando a paisagem urbana e removendo pichações perto das vias expressas, na esperança de que a cidade esteja brilhando até agosto.

Eles também disseram que esperavam que os habitantes de Chicago se envolvessem na convenção, em vez de deixar a cidade para evitar confusão. Johnson prometeu perturbações mínimas para os residentes, que ainda irão trabalhar, ir a restaurantes e viajar de trem.

Para o prefeito, a convenção traz consigo oportunidades e riscos, e as imagens que dela emergem podem moldar as percepções da liderança de Johnson nos próximos anos.

“Você tem milhares de delegados de todo o país e de todo o mundo que estarão na cidade de Chicago, e quero ter certeza de que eles serão capazes de ver a plenitude da nossa cidade, a beleza da nossa cidade, a alma de nossa cidade”, disse Johnson.

A última vez que Chicago esteve sob os holofotes, a cimeira da NATO em 2012, recebeu críticas em sua maioria positivas. Os manifestantes compareceram em grande número e foram feitas prisões, mas os confrontos com a polícia foram em sua maioria contidos. Não houve danos materiais significativos.

Garry F. McCarthy, superintendente da polícia da cidade em 2012, disse que meses de treinamento, a infiltração policial em grupos ativistas para coletar informações e o uso estratégico de bicicletas pelos policiais para redirecionar marchas de protesto ajudaram a manter a ordem naquele ano. Ele também disse que o fato de os policiais começarem o dia com seus uniformes normais de patrulha, em vez de usarem equipamento de choque, ajudou a conter as tensões, embora tenha confundido alguns membros de sua equipe de comando.

“Eles se prepararam para um motim porque esperavam um”, disse o chefe McCarthy, que agora lidera o Departamento de Polícia em Willow Springs, Illinois, um pequeno subúrbio. “E eu disse: ‘Se você quer um motim, podemos criar um. Vamos tentar acalmar tudo, porque confronto gera confronto.’”

Chefe McCarthy, quem foi demitido pelo prefeito de Chicago em 2015 sobre sua resposta ao tiroteio fatal contra Laquan McDonald pela polícia, disse que os líderes da cidade não o procuraram para obter conselhos sobre a convenção deste ano. Ele disse que o manual e as experiências da OTAN em 2012 poderiam ajudar, embora temesse que as tensões em Gaza tornassem ainda mais difícil uma tarefa policial desafiadora.

“Acho que será muito difícil para o Departamento de Polícia de Chicago”, disse ele, acrescentando: “Minha expectativa é que vejamos pessoas de todo o país, talvez até de todo o mundo”.