Durante mais de uma década, a agência de vigilância da campanha norte-americana foi um retrato da disfunção. Dividida igualmente entre três republicanos e três democratas, a Comissão Eleitoral Federal chegou a um impasse tantas vezes que se tornou uma piada política à medida que as investigações definhavam, a aplicação da lei diminuía e as diretrizes atualizadas para a era da Internet estagnavam.

Agora, a comissão de repente se desequilibrou.

Numa série de decisões recentes que estão a refazer o panorama do dinheiro na política americana, um novo bloco ascendente de três republicanos e um democrata está a votar em conjunto para reverter os limites sobre a forma como os políticos, os partidos políticos e os super PAC angariam e gastam dinheiro.

Os grupos reformistas estão consternados com o que consideram ser o rápido desmantelamento de restrições de longa data. Os conservadores que durante anos sonharam em aliviar as restrições estão encantados, embora muitas das decisões tenham sido solicitadas por um dos advogados mais proeminentes do Partido Democrata, Marc Elias, que procurava vantagens políticas e clareza para os seus clientes.

Os que estão em ambos os lados da divisão ideológica concordam numa coisa: as alterações representam algumas das revisões regulamentares mais significativas desde que a lei de financiamento de campanhas, a Lei McCain-Feingold, foi implementada há duas décadas.

“Essas decisões representam uma mudança monumental na lei da comissão”, disse Sean Cooksey, presidente republicano da Comissão Eleitoral Federal. “Os desregulamentadores estão ganhando.”

No centro da mudança está a Comissária Dara Lindenbaum, uma democrata que cruzou repetidamente o corredor para votar com os seus colegas republicanos desde que o Presidente Biden a nomeou e ela foi confirmado pelo Senado numa votação de 54-38 em 2022. A ruptura dentro do outrora unificado bloco de Democratas tornou-se tão tensa que a certa altura um verdadeiro ramo de oliveira, adquirido na Etsy por 16 dólares, foi dado como oferta de paz – e foi rejeitado.

“Estamos numa nova era”, disse Adav Noti, diretor executivo do Campaign Legal Center, que pressiona por uma interpretação e aplicação mais rigorosas da lei. “É impressionante a velocidade com que as regras estão sendo derrubadas. Tem havido mais atividade nos últimos dois anos para permitir a entrada de dinheiro no sistema do que nos 20 anos anteriores combinados.”

Uma decisão desta Primavera que já está a remodelar a corrida presidencial de 2024 permitiu, pela primeira vez, que os super PACs e as campanhas trabalhassem em conjunto para planear e executar dispendiosas operações de campanha porta-a-porta. Os políticos tinham sido anteriormente proibidos de coordenar a estratégia com os super PACs, que podem angariar quantias ilimitadas de dinheiro, para restringir a influência dos megadoadores sobre os candidatos.

Mas a comissão decidiu que o trabalho de campanha estava isento porque não representava “comunicações públicas”, libertando os políticos e os super PACs para trabalharem mais estreitamente do que nunca.

Outra decisão recente permitiu que candidatos federais, pela primeira vez, arrecadassem dinheiro ilimitado para medidas eleitorais em nível estadual.

A comissão decidiu que um doador rico poderia colocar dinheiro em um fundo que então poderia distribuir doações para campanhas – mantendo ao mesmo tempo a fonte original anônima. E decidiu em 2022 que certos tipos de mensagens de texto em massa também não constituíam “comunicações públicas”, sujeitando-as a menos restrições.

Todas essas decisões – junto com muitas outras – foram decididas por 4 a 2, com a Sra. Lindenbaum como comissária oscilante.

“É inexplicável e impressionante”, disse o senador Sheldon Whitehouse, um democrata de Rhode Island que é uma das principais vozes do seu partido na luta contra a influência do dinheiro na política. A princípio, disse Whitehouse, ele esperava que Lindenbaum estivesse cedendo taticamente para obter outras “vitórias estratégicas” em troca. Mas não mais. “Não vemos nenhum sinal de que isso seja uma negociação de cavalos”, disse ele. “Isso parece mais apenas uma rendição.”

Numa ampla entrevista, Lindenbaum minimizou tanto o seu papel como o alcance das decisões. “Não vejo que eles necessariamente movam a agulha”, disse ela. Em vez disso, disse ela, estava simplesmente a seguir a lei e a formalizar o que tinha acontecido na prática, como por exemplo com uma decisão de 4-2 que os membros do Congresso poderiam usar legalmente os seus PACs para seu próprio benefício pessoal.

“Não precisamos tentar ampliar o escopo da lei para cobrir atividades que consideramos ruins ou nojentas”, disse ela. “O que a lei diz e o que algumas pessoas desejam que a lei diga são diferentes.”

À primeira vista, Lindenbaum pareceria uma apóstata surpreendente da esquerda. Ela uma vez marchou com Code Pinko grupo anti-guerra de esquerda, e mais tarde serviu como advogada de alto nível de Stacey Abrams, a ex-candidata progressista a governadora da Geórgia, e seu grupo de direitos de voto.

“Ela veio de uma comunidade progressista, então acho que todos foram pegos de surpresa”, disse Craig Holman, lobista do Public Citizen, um grupo de defesa do consumidor.

Mas é o trabalho de Lindenbaum nas trincheiras das campanhas, onde os advogados examinam as áreas cinzentas da lei para decidir o que pode e o que não pode ser feito, que tanto os seus apoiantes como os detractores dizem ter informado o seu pensamento.

Lindenbaum disse que sua perspectiva como advogada que representava políticos que enfrentavam alegações “ridículas” de irregularidades era valiosa para a comissão. “Tenho experiência prática e posso explicar por que alguém fez algo da maneira que fez”, disse ela.

Noti disse que hesitou em expor publicamente suas queixas a Lindenbaum, para que isso não levasse a uma reação negativa. Quando ela era advogada particular, ela se opôs, por meio de um conhecido mútuo, a um comentário público que o Sr. Noti havia feito sobre um de seus clientes.

“Achei que havia a possibilidade de que falar abertamente pudesse piorar as coisas em vez de melhorar”, disse ele. “Mas o recente conjunto de decisões – não tenho certeza de como seria pior.”

Jason Torchinsky, um advogado eleitoral republicano, saudou a onda de decisões recentes.

“Muitas coisas que a FEC enfrenta exigem aplicações práticas da lei de financiamento de campanha, e a Comissária Lindenbaum traz isso para a comissão devido aos seus anos como advogada diária na área”, disse ele.

Houve breves períodos de cortesia na comissão, que foi criada na sequência do escândalo Watergate. Mas durante 15 anos, a agência foi definida por um impasse 3-3 em aparentemente tudo.

Donald F. McGahn II, que se tornou comissário em 2008 e mais tarde foi o primeiro conselheiro do presidente Donald J. Trump na Casa Branca, impôs disciplina ao bloco republicano quando chegou. A líder da oposição democrata tornou-se a comissária Ellen Weintraub, que atua na comissão desde 2002.

A disfunção era tão grave que, em 2021, a Sra. Weintraub pressionou os democratas a adotar a tática incomum de recusar encerrar investigações paralisadas na esperança de que a comissão fosse processada por não agir. O bloco democrata recusou-se então a enviar advogados para defender a agência em tribunal.

Lindenbaum desvendou essa estratégia quase imediatamente, proporcionando a quarta votação para encerrar todos esses casos, alguns dos quais datavam de 2016.

Foi o início do que várias pessoas disseram ser uma relação fria entre Lindenbaum e Weintraub, embora ambas sejam democratas. As tensões aumentaram especialmente com o advogado de longa data de Weintraub, Tom Moore.

A certa altura, no final de 2022, o Sr. Moore encomendou um ramo de oliveira de verdade na Etsy e deu-o à Sra. Ele anexou uma carta manuscrita buscando restabelecer relações.

“Fui sincero”, disse Moore.

Ele nunca teve resposta.

Lindenbaum disse que seria inapropriado discutir detalhadamente o assessor de outro comissário, mas disse sobre o episódio: “O perdão só vem com um verdadeiro pedido de desculpas e um verdadeiro reconhecimento das falhas. E se eu não tiver um verdadeiro reconhecimento das falhas, um reconhecimento do que foi feito para provocar o pedido de desculpas, não é um pedido de desculpas. E eu não vou aceitar isso.”

Moore, que se recusou a comentar a resposta de Lindenbaum, deixou a comissão em 2023 e assistiu com frustração à passagem do impasse para a desregulamentação.

“Quando nada está acontecendo, nada de ruim está acontecendo”, disse Moore, hoje membro sênior do Centro para o Progresso Americano. “Agora coisas ruins estão acontecendo.”

Entre os republicanos, a recepção de Lindenbaum foi mais calorosa. Cooksey disse que se relacionou com ela por causa de seu trabalho anterior na política e por serem pais de crianças pequenas.

“Duvido que haja uma única questão política dominante com a qual concordemos”, disse ele. “Mas creio que ambos concordamos sobre como o atual sistema de financiamento de campanha é pesado, excessivamente complicado e muitas vezes injusto.”

Lindenbaum disse que estava lutando por mais financiamento da agência e pressionando para que o Congresso retirasse os endereços dos doadores dos registros de contribuições online.

Os vigilantes externos preocupam-se com a lentidão das investigações. Uma nota de rodapé pouco notada numa declaração recente da Sra. Weintraub revelou que o gabinete do procurador-geral estava a conduzir activamente apenas três investigações em todo o país.

“Dara transformou a FEC de disfuncional em funcionalmente evitando a fiscalização”, disse Holman.

Uma linha surpreendente presente em muitas das decisões mais importantes de Lindenbaum é que elas foram procuradas por Elias, que se tornou o rosto dos litígios sobre direitos de voto na esquerda.

Mas na comissão, Elias é mais conhecido por pressionar para afrouxar as restrições ao dinheiro para seus clientes democratas. Isso inclui buscar novas regras que permitam aos super PACs e aos candidatos coordenar a campanha eleitoral, permitindo que as autoridades federais angariem somas ilimitadas para medidas eleitorais e flexibilizando as regras sobre mensagens de texto.

O seu papel revela uma importante divisão ideológica na esquerda entre aqueles que se opõem à influência do dinheiro e os profissionais que querem eleger mais Democratas.

“Alguns dos grupos de defesa estão brigando por hipóteses”, disse Elias. “Eles estão regulamentando aquilo que não é real.”

Curiosamente, o braço de campanha dos republicanos no Senado fez lobby contra algumas das regras mais flexíveis que Elias procurou com sucesso, alertando contra a realização de mudanças radicais num ano eleitoral.

“O sistema de financiamento de campanha tem que funcionar”, disse Elias, elogiando Lindenbaum por fornecer “orientações claras”.

O que democratas e republicanos estão bem cientes é que o mandato de Lindenbaum vai até 2027. “Ainda não terminamos”, disse Cooksey.

“Quem poderia imaginar”, disse Whitehouse, o senador democrata, “impasse e disfunção seriam os bons e velhos tempos?”