Benjamin Netanyahu, primeiro-ministro de Israel, é conhecido como um homem que gosta de ganhar tempo e adiar grandes decisões. Mas ele pode não ser capaz de fazer isso por muito mais tempo.

A nível interno, os seus parceiros de coligação na extrema-direita ameaçam desmembrar o governo se ele concordar com um cessar-fogo e não tentar tirar o Hamas do poder. Rafah, no sul de Gaza.

Militarmente, a lógica estratégica é completar o desmantelamento do Hamas tomando Rafah e controlando a fronteira com o Egipto. Mas diplomaticamente, os seus aliados, especialmente os Estados Unidos, estão a pressioná-lo a chegar a acordo sobre um cessar-fogo e a ignorar Rafah e as potenciais vítimas civis que uma operação em grande escala causaria.

Assim, Netanyahu está agora a negociar e a manobrar em várias frentes ao mesmo tempo, todas as quais têm um efeito significativo na condução da guerra e no seu próprio futuro como primeiro-ministro.

Os seus recentes avisos aos palestinos em partes de Rafah para se deslocarem para áreas que Israel designou como seguras, seguidos na noite de segunda-feira pela tomada pelos militares israelitas do lado de Gaza da fronteira egípcia, sinalizaram à sua coligação governamental de extrema-direita, ao Hamas e ao a administração Biden que continuaria a priorizar os interesses de segurança de Israel. Mais importante ainda, o gabinete de guerra mais restrito de Israel, que inclui figuras importantes da oposição, apoiou essas decisões.

A tomada da passagem de Rafah para o Egipto, para tentar completar o controlo de segurança das fronteiras de Gaza por parte de Israel, evitou, por enquanto, uma operação militar controversa e em grande escala na própria Rafah, que está repleta de civis deslocados. Pode sinalizar que Israel está finalmente a preparar-se para concordar, pelo menos, com um cessar-fogo temporário em Gaza, mesmo que o resultado dessas negociações permaneça incerto.

“Netanyahu está a ser puxado em várias direcções”, com uma pressão crescente sobre ele para responder, disse Daniel C. Kurtzer, antigo embaixador dos EUA em Israel e actualmente em Princeton.

O principal é o desejo de Netanyahu de evitar novas eleições, o que poderia significar a perda de poder e uma renovação dos vários processos judiciais contra ele. “A sobrevivência política está sempre em primeiro lugar nos cálculos de Netanyahu”, disse Kurtzer.

Depois, há as pressões concorrentes sobre ele por parte de “extremistas da sua própria coligação que querem continuar a guerra”, disse ele, e das famílias de reféns, que querem que o governo dê prioridade a um cessar-fogo e à libertação de mais pessoas detidas em Israel durante os ataques liderados pelo Hamas em 7 de outubro.

Externamente, a pressão vem de funcionários do governo Biden e de alguns membros do Congresso “que estão perdendo a paciência com a situação humanitária”, observou. Querem um cessar-fogo e opõem-se a um grande ataque a Rafah. Finalmente, existe “a ameaça real e contínua de escalada, especialmente por parte do Hezbollah”, disse ele.

Aqui está uma análise mais detalhada das preocupações políticas, militares e diplomáticas que Netanyahu enfrenta enquanto avalia seus próximos passos.

Netanyahu está desesperado para manter unida a sua coligação governamental, que tem 64 assentos no Knesset, ou Parlamento, de 120 assentos, uma estreita maioria.

Os seus parceiros de extrema-direita, Itamar Ben-Gvir e Bezalel Smotrich, controlam juntos 14 assentos e prometeram deixar o governo se o primeiro-ministro fizer demasiadas concessões e concordar com um cessar-fogo em Gaza, deixando o Hamas a reivindicar a vitória. . Eles insistiram, como Netanyahu também fez, que os militares avançariam sobre Rafah.

Gadi Eisenkot, antigo general e membro da oposição do gabinete de guerra, acusou os dois homens de “chantagem política” e de impedir o regresso de pelo menos alguns reféns.

Mas novas eleições produziriam quase certamente uma nova coligação sem Ben-Gvir e Smotrich, pelo que Netanyahu tem algum espaço de manobra.

Concordar com uma forma de cessar-fogo temporário por fases, tal como proposto nas actuais negociações, poderia permitir a Israel lidar com o que diz serem os quatro batalhões do Hamas em e sob o comando de Rafah a um ritmo muito mais lento, durante muitas semanas, especialmente agora que a faixa de Gaza ao longo da fronteira egípcia foi tomada.

Também traria mais reféns para casa – não todos, mas alguns dos mais vulneráveis, bem como alguns que estão mortos e poderiam ser enterrados pelas suas famílias. Isso poderia ajudar a diminuir as manifestações antigovernamentais frequentemente lideradas pelas famílias reféns.

Também ajudaria de alguma forma a pacificar o Presidente Biden, que poderia reivindicar uma vitória diplomática com um cessar-fogo, o que também permitiria que muito mais ajuda humanitária fluísse para Gaza, permitiria que mais civis se deslocassem para áreas mais seguras e até mesmo para o norte, depois de serem rastreados pelas tropas israelenses, e evitar um ataque em grande escala a Rafah.

“Netanyahu não tem pressa em acabar com a guerra”, disse Daniel Levy, um antigo negociador israelita que agora lidera o Projecto EUA/Oriente Médio, um instituto político sem fins lucrativos. “Ele não quer um acordo de cessar-fogo que ameace a sua coligação ou a sua capacidade de continuar a guerra após uma pausa. Ele quer prolongar tudo, porque quando a guerra acabar, qual é a desculpa para não haver novas eleições?”

Autoridades militares e analistas israelitas sublinham que impedir o contrabando de armas e equipamento do Egipto através dos túneis sob Rafah é estrategicamente mais importante para Israel do que os combatentes do Hamas deixados em Rafah.

Apesar das negações egípcias de contrabando extensivo para Gaza, as autoridades israelitas acreditam que grande parte do arsenal extraordinário e dos materiais de construção que o Hamas acumulou em Gaza veio através de túneis do Egipto.

“Se terminarmos a guerra sem bloquear os túneis, permitiremos que o Hamas ou qualquer outra organização terrorista na Faixa reconstrua as suas capacidades militares”, disse Kobi Michael, do Instituto de Estudos de Segurança Nacional, um grupo de investigação em Tel Aviv.

Nitzan Nuriel, general de brigada da reserva e ex-diretor do departamento de contraterrorismo do Conselho de Segurança Nacional de Israel, trabalhou com Netanyahu durante vários anos. “Rafah é importante não por causa dos quatro batalhões do Hamas que ainda estão lá”, disse ele. “Rafah é importante porque a mensagem para os palestinos que vivem em Gaza é que o Hamas não será capaz de controlar Gaza para sempre.”

Caso contrário, disse ele, os habitantes de Gaza “continuariam com medo do Hamas e, portanto, cooperariam com o Hamas”.

Mesmo uma operação modesta em Rafah “se adapta a vários objectivos de Netanyahu simultaneamente”, disse Natan Sachs, director do Centro de Política para o Médio Oriente da Brookings Institution.

Tal como muitos responsáveis ​​israelitas, incluindo aqueles que querem um acordo de cessar-fogo agora, o Sr. Sachs disse: “Netanyahu acredita genuinamente que uma operação em Rafah é central para os objectivos gerais de Israel – não apenas para perseguir as forças restantes do Hamas, mas para isolar sua capacidade de reabastecimento através do contrabando através da fronteira egípcia.”

A operação militar “também pressiona o Hamas para que ceda a algumas das suas exigências mais amplas nas negociações de cessar-fogo”, disse Sachs.

Apesar das sérias preocupações americanas, uma operação limitada agora em Rafah é politicamente adequada a Netanyahu, disse ele, “com um flanco direito que se opõe a um acordo agora, antes que o principal objectivo operacional seja alcançado, e enfrentando a raiva pública pelo facto de o Hamas estar ainda de pé, se estiver gravemente danificado.

Netanyahu está sob enorme pressão diplomática – de aliados como Washington e Berlim, das Nações Unidas, da União Europeia e de estados árabes sunitas regionais – para evitar uma grande operação em Rafah.

Querem que ele permita a entrada de muito mais ajuda humanitária a Gaza e concorde com um acordo com o Hamas que possa, pelo menos, prometer o que o actual projecto de texto chama de “calma sustentável”, em vez de um cessar-fogo permanente.

Mas tal acordo ainda não resolveria a divisão fundamental entre Israel e o Hamas sobre a forma de concluir o conflito.

O Hamas quer que a guerra termine agora, com a retirada de todas as tropas israelitas de Gaza e a libertação de todos os reféns em troca de um grande número de palestinianos detidos em prisões israelitas.

Israel quer garantir que qualquer cessar-fogo seja temporário, para que o Hamas não possa reivindicar a vitória e começar a restaurar o seu controlo sobre Gaza.

Ainda assim, depois das concessões mais recentes do Hamas, juntamente com os movimentos militares israelitas para controlar a fronteira egípcia, um acordo de cessar-fogo parece muito mais possível do que antes – talvez até desejável para Netanyahu.

Mas os habitantes de Gaza estão cautelosos e desconfiados das declarações israelitas. Mkhaimar Abusada é um cientista político de Gaza cuja universidade no enclave, Al-Azhar, foi destruída nos combates. Agora no Cairo com a sua família, Abusada diz estar convencido de que “não importa o que a comunidade internacional diga, Netanyahu irá para Rafah”.

Netanyahu “quer manter o seu governo de coligação, evitar eleições antecipadas, permanecer como primeiro-ministro e não ir para a prisão”, disse ele. “Só espero que ele faça isso de uma forma que lide de forma humana com os civis palestinos.”

Mas no final, disse Abusada, Netanyahu “e Israel não podem ser vitoriosos depois desta guerra, não com tanta morte e destruição, com todos os civis e crianças palestinianos mortos”.