O aumento dos preços deixou as pessoas mal-humoradas. Eles estão deprimidos confiança do consumidorapesar de uma economia em crescimento e de um baixo desemprego.

Mas é difícil compreender exactamente como a inflação está a prejudicar, a ajudar e a confundir as pessoas. Todo mundo sabe que o custo de vida aumentou. No entanto, a menos que esteja constantemente a usar uma calculadora, é pouco provável que saiba se os seus salários estão a acompanhar a inflação, se o mercado de ações atingiu realmente um pico real ou se um jackpot da lotaria é tão bom como afirmam os profissionais de marketing.

Há um nome chique para a falha humana comum em ver além dos preços exagerados, em grande parte criados pela inflação. Esta incapacidade generalizada de reconhecer quanto o dinheiro realmente vale é conhecida como ilusão monetária.

Irving Fisher, economista de Yale, escreveu um livro sobre isso há quase um século. John Maynard Keynes, o economista britânico, popularizou a ideia. Os economistas comportamentais estudaram-no extensivamente. Mas as suas percepções tendem a ser esquecidas quando os preços se mantêm relativamente estáveis, como acontecia nos Estados Unidos até há três anos.

Quando a inflação aumenta anualmente em cerca de 2%, quem realmente se importa com isso? Você pode funcionar bem sem pensar na erosão lenta do valor do seu dinheiro – embora os mais antigos percebam isso porque, mesmo com uma taxa de inflação anual de 2%, os preços dobram a cada 36 anos.

Mas agora que vivemos há algum tempo com uma inflação elevada, todos estão propensos à ilusão monetária, de uma forma ou de outra.

Considere que um dólar de março de 2021 vale menos de 85 centavos hoje, de acordo com o governo Calculadora do Índice de Inflação ao Consumidor. Quando mantenho esse número na cabeça, os dólares na minha conta bancária parecem especialmente inexpressivos. (E trabalho em tempo integral desde o verão de 1977. A calculadora diz que cada dólar que ganhei em meu primeiro emprego vale apenas 19 centavos em dinheiro de 2024. Caramba!)

É claro que todos já sabem que o poder de compra do dólar caiu. Quando o preço dos produtos que você vê todos os dias sobe – um galão de gasolina, um pão, uma xícara de café – você sabe que os preços subiram.

Mesmo assim, é fácil voltar a pensar que um dólar simplesmente vale um dólar, e que sempre valeu.

Certos aspectos do impacto da inflação nos mercados são amplamente narrados – mas, penso eu, os efeitos profundos da inflação sobre as acções e obrigações ainda são amplamente subestimados.

Primeiro, algumas coisas sobre os custos da inflação são claras. Como a Reserva Federal tem lutado contra a inflação, as taxas de curto prazo são elevadas. E vários meses consecutivos de leituras negativas da inflação tornaram improvável que a Fed reduza as taxas em breve. No mercado obrigacionista, que responde aos sinais da Fed e aos julgamentos dos investidores sobre a inflação e o crescimento económico, os rendimentos dispararam. Como resultado de tudo isto, uma série de taxas de crédito ao consumo aumentaram. Isso inclui hipotecas, cartões de crédito e empréstimos pessoais.

Além disso, a constatação deste mês de que a Fed não tem pressa em baixar as taxas de juro paralisou o mercado de ações.

Escrevi recentemente sobre um aspecto menos conhecido da inflação. As frequentes referências exuberantes a novos picos no S&P 500 durante a recente alta não levaram em conta o aumento dos preços ao consumidor. (Eles usaram o que os economistas chamam de preços nominais, e não preços reais.) Numa base ajustada à inflação, o mercado accionista só em Março se aproximou de um novo pico pela primeira vez em anos. Confiei numa análise de Robert Shiller, economista de Yale, que há muito utiliza dados ajustados à inflação para romper o véu da ilusão monetária. Devido aos reveses das últimas semanas – inflação elevada e um mercado de ações vacilante – o mercado caiu abaixo dos níveis máximos em termos reais.

Utilizar retornos nominais numa era inflacionária pode levar à conclusão errada de que o mercado está a gerar retornos fenomenais.

Aqui está outro produto da ilusão monetária, que os governos estaduais estão explorando incansavelmente: os jackpots da loteria. Como escrevi em março, uma série de enormes jackpots recentes foram bombeado artificialmente por práticas de marketing questionáveis, altas taxas de juros e inflação.

Quando usada por profissionais de marketing qualificados, a ilusão do dinheiro pode deixar humanos incautos tão entusiasmados que eles despejarão o dinheiro suado em quimeras, como loterias e mercados de ações espumosos.

O velho refrão de que o aluguel é muito alto está ressoando agora. Os elevados custos da habitação estão incorporados nos índices governamentais e são responsáveis ​​por uma parte substancial dos recentes aumentos oficiais da inflação.

Os salários são outro problema persistente. Numerosas pesquisas mostram que muitos trabalhadores acreditam que os seus salários não acompanharam o custo de vida. Se eles realmente acompanharam é discutível. Os dados oficiais sobre os salários médios são voláteis e difíceis de interpretar.

Meticuloso pesquisar dos economistas David Autor, Annie McGraw e Arindrajit Dube mostra que, para as pessoas com rendimentos mais baixos, os salários reais aumentaram, eliminando quase 40% da disparidade salarial de longa data entre os trabalhadores mais ricos e os mais pobres nos Estados Unidos.

Mesmo assim, como a inflação em bens essenciais como alimentação, habitação e transportes coloca mais pressão sobre as pessoas com rendimentos mais baixos do que sobre os ricos, não é claro que esses aumentos salariais sejam bem apreciados.

Na verdade, pesquisar por Stefanie Stantcheva, acadêmica de Harvard e da Brookings Institution, com base em trabalhos anteriores do professor Shiller, descobre que não.

As pessoas tendem a culpar o governo pela dor da inflação e a dar-se crédito pelos aumentos que receberam – mesmo quando se sentem irritadas porque esses aumentos não parecem estar a acompanhar o custo de vida.

Essa é uma questão central quando a inflação está alta. “Ilusão de dinheiro”, um artigo clássico de 1997 pelos economistas Eldar Shafir e Peter Diamond e pelo psicólogo Amos Tversky, descobriu que em períodos de inflação elevada, os empregadores podem escapar dando aos trabalhadores aumentos que equivalem a cortes salariais substanciais numa base ajustada à inflação.

Digamos que a inflação esteja aumentando a uma taxa anual de 4% e você obtenha um aumento de 2%. Você acabou de receber um corte de salário real. Se não houver inflação e seu salário for reduzido em 1%, você também terá um corte salarial – mas perderá menos dinheiro do que no caso de uma inflação elevada. O que é estranho é que os trabalhadores tendem a ver o maior cortes nos salários reais como mais justos.

Isto faz sentido, dizem os autores, quando se leva em conta a ilusão monetária.

Neste momento, os inquéritos sobre o sentimento do consumidor apresentam uma distorção inferior à registada em períodos semelhantes em termos de crescimento económico e emprego. Neale Mahoney e Ryan Cummingsdois economistas de Stanford, acreditam que a inflação e a persistente insatisfação com os níveis de preços podem muito bem ser a causa.

Olhando para os períodos anteriores de inflação elevada, fizeram alguns cálculos aproximados que mostram que os efeitos negativos da inflação sobre o sentimento do consumidor diminuem 50% todos os anos. Em outras palavras, eles têm meia vida de cerca de um ano.

O professor Mahoney atualizou a pesquisa a meu pedido. Nos três anos até março, os preços subiram 17,9%. De acordo com o seu modelo – e, o que é crucial, assumindo que a taxa de inflação cai imediatamente para a previsão da Fed de 2,5% anualmente – haveria um aumento de oito pontos percentuais no sentimento do consumidor até Novembro. Acontece que haverá uma eleição nacional então.

Mahoney e Cummings serviram na administração Biden. Se estiverem certos – e se a inflação realmente cair rapidamente e permanecer baixa – a melhoria do estado de espírito nacional poderá influenciar o resultado das eleições.

Mas a inflação desafiou os esforços de previsão dos economistas ao longo dos últimos anos. Não faço suposições.

Certamente, espero que a inflação caia e que seja seguro viver uma vida normal sem pensar na ilusão monetária. Mas levará muito tempo para que eu não veja a contração do dólar.



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