Os receios de um novo massacre étnico na região sudanesa de Darfur, onde a violência genocida matou cerca de 300 mil pessoas há duas décadas, aumentaram nos últimos dias, com um ataque iminente a uma cidade em guerra que já está ameaçada pela fome.

A disputa pelo controlo de El Fasher, a última cidade controlada pelos militares sudaneses em Darfur, suscitou avisos alarmados por parte de responsáveis ​​americanos e das Nações Unidas que temem que um derramamento de sangue em massa possa ser iminente. Linda Thomas-Greenfield, a enviada dos EUA às Nações Unidas, disse aos jornalistas na segunda-feira que a cidade estava “à beira de um massacre em grande escala”.

El Fasher é o mais recente ponto de conflito numa guerra civil que já dura há um ano entre os militares do Sudão e as Forças de Apoio Rápido, um poderoso grupo paramilitar que os militares outrora cultivaram e que é agora o seu amargo rival pelo poder. O conflito devastou um dos maiores países de África e criou uma vasta crise humanitária que os funcionários da ONU dizem é um dos maiores em décadas.

A crise também traz um foco acentuado no papel das potências estrangeiras acusadas de alimentar a luta, especialmente os Emirados Árabes Unidos.

Desde 14 de Abril, combatentes leais às Forças de Apoio Rápido, ou RSF, cercaram El Fasher em preparação para o que a ONU chamou de “ataque iminente”. El Fasher, a antiga capital do reino pré-colonial de Darfur, tem cerca de 1,8 milhões de habitantes, incluindo centenas de milhares que fugiram das anteriores vagas de combates.

A cidade é o último obstáculo ao domínio total da RSF na região. Os seus combatentes varreram Darfur no Outono passado e agora controlam quatro das cinco principais cidades da região.

O controlo de El Fasher daria ao grupo um bloco de território que, combinado com áreas vizinhas, abrange cerca de um terço do Sudão e provavelmente precipitaria uma mudança no curso da guerra. Um cenário temido é que o Sudão se divida em feudos rivais, como fez a Líbia após a morte do coronel Muammar el-Gaddafi em 2011.

Pelo menos 43 pessoas foram mortas em El Fasher nas últimas semanas, incluindo mulheres e crianças, segundo as Nações Unidas, em escaramuças e bombardeamentos nos arredores da cidade que os residentes temem ser apenas uma amostra da violência que está por vir.

“Todos esperam um ataque a qualquer momento”, disse Dawalbait Mohamed, um residente de El Fasher que fugiu da cidade no ano passado, e disse que estava em contacto constante com os seus pais e irmãos que ficaram para trás. “Parece inevitável.”

No início da década de 2000, quando o massacre étnico em Darfur era o foco da atenção global, as piores atrocidades foram cometidas pelos Janjaweed – um temível grupo de combatentes étnicos árabes que mais tarde evoluíram para as Forças de Apoio Rápido.

Antes de o Sudão mergulhar na guerra, os líderes da RSF tentaram abandonar a sua reputação de crueldade – embora esta tenha regressado no ano passado, entre relatos de massacres e pilhagens.

Ainda assim, um ataque a El Fasher seria arriscado para as Forças de Apoio Rápido e potencialmente dispendioso, dizem os especialistas. Isto dá esperança a muitos responsáveis ​​ocidentais e árabes, incluindo alguns dos Estados Unidos, de que a pressão internacional ainda poderá persuadir ambos os lados a recuar e evitar uma calamidade.

O Conselho de Segurança das Nações Unidas realizou uma sessão de emergência na segunda-feira para discutir a crise a portas fechadas.

Após a sessão, Thomas-Greenfield disse que os Estados Unidos estavam a apelar a todos os países – incluindo os Emirados Árabes Unidos – para cessarem o apoio às partes beligerantes do Sudão, alertando que uma “crise de proporções épicas está a fermentar”.

“Como já disse antes, a história está a repetir-se em Darfur da pior maneira possível”, disse a Sra. Thomas-Greenfield.

O Sudão e alguns funcionários da ONU dizem que os Emirados forneceram dinheiro e armas ao grupo; O New York Times noticiou no ano passado sobre uma operação de contrabando de armas dos Emirados para a RSF através do leste do Chade.

Os EAU negaram qualquer apoio às Forças de Apoio Rápido, principalmente recentemente numa carta ao Conselho de Segurança.

A guerra no Sudão, que ultrapassou a marca de um ano em 15 de Abril, está a aumentar e a expandir-se a uma velocidade vertiginosa.

Um conflito que começou como uma luta pelo poder entre generais rivais – o chefe do exército, general Abdel Fattah al-Burhan, e o líder da RSF, tenente-general Mohamed Hamdan – evoluiu para um conflito extenso que atraiu grupos étnicos, religiosos e rebeldes. grupos, de ambos os lados, bem como uma série de patrocinadores estrangeiros.

Na segunda-feira, o vice-ministro dos Negócios Estrangeiros russo, Mikhail Bogdanov, esteve em Porto Sudão para reuniões com líderes militares e civis sudaneses. O grupo Wagner da Rússia forneceu mísseis à RSF nas primeiras semanas da guerra. O Kremlin há muito cobiça o acesso ao Mar Vermelho, no Sudão.

Noutras partes do Darfur, os avanços da RSF foram acompanhados por violência étnica generalizada. Os investigadores da ONU estimaram que entre 10.000 e 15.000 civis foram mortos durante um ataque à cidade de El Geneina, no oeste de Darfur, em Outubro passado. A maioria das vítimas pertencia a grupos étnicos africanos há muito visados ​​pelas Forças de Apoio Rápido dominadas pelos árabes. O número total de mortos na guerra civil que durou um ano é desconhecido.

Contudo, a paz manteve-se em El Fasher graças a uma trégua local entre a RSF e outros grupos armados que cercam a cidade. Mas esse frágil acordo ruiu nas últimas semanas, quando os militares sudaneses persuadiram ou induziram grupos de Darfur a abandonar a sua posição neutra, fazendo com que a RSF se aproximasse da cidade.

A RSF acusa os militares de provocarem o combate com bombardeamentos aéreos em áreas controladas pela RSF que, num caso recente, levaram à morte de sete pastores e cerca de 250 camelos.

Uma população faminta é apanhada no fogo cruzado.

No acampamento de Zamzam, 16 quilômetros ao sul de El Fasher, 40 por cento das crianças entre os 6 meses e os 2 anos estão gravemente desnutridas e uma criança morre a cada duas horas, afirmaram os Médicos Sem Fronteiras em Fevereiro, chamando-a de “situação absolutamente catastrófica”.

No entanto, ambos os lados do conflito estão a obstruir a ajuda alimentar, segundo responsáveis ​​americanos e da ONU. Os militares do Sudão proibiram as Nações Unidas de trazer ajuda do Chade, excepto na única passagem de fronteira controlada por um dos seus aliados.

E a RSF criou os seus próprios controlos para a ajuda externa em Melit, uma cidade a norte de El Fasher, praticamente paralisando as entregas de ajuda urgentemente necessária, disse um alto funcionário da ONU que não pôde ser identificado para evitar comprometer as operações de ajuda.

Falando por telefone, os moradores de El Fasher estavam preocupados com o que aconteceria a seguir.

Shadia Ibrahim, técnica de uma estação de rádio, disse que se encolheu em sua casa enquanto violentas trocas de tiros eclodiam no domingo, a leste da cidade. Faltou eletricidade e os preços da água e dos alimentos dispararam, disse ela.

Ibrahim esperava que a cidade fosse poupada do destino de Geneina, onde a batalha foi seguida de massacre. “Esperamos que nada disso aconteça aqui”, disse ela.