Quando Naji Fateel foi preso após a revolta da Primavera Árabe no Bahrein, seu filho mais novo, Nidal, era uma criança.

No mês passado, quando Fateel saiu da prisão – andando em um ônibus cheio de presos libertados por um perdão real surpresa – o Nidal que o cumprimentou era um adolescente. Fateel, 49 anos, um activista dos direitos humanos, abraçou o filho e emergiu, atordoado, numa vida mudada para sempre.

“Foi um momento indescritível”, disse ele, “o primeiro abraço depois da liberdade”.

Depois de mais de uma década na prisão, Fateel foi libertado num perdão em massa em abril que incluiu mais de 1.500 prisioneiros – o maior perdão desde que o reinado do rei Hamad bin Isa Al Khalifa do Bahrein começou em 1999.

O gabinete de comunicação social do governo não revelou quantas pessoas permanecem atrás das grades no Bahrein, uma nação insular no Golfo Pérsico. Mas o Instituto Bahrein para os Direitos e a Democracia, um grupo de direitos humanos dirigido por exilados do Bahrein, estima que o perdão libertou mais de metade da população prisional do país, incluindo mais de 600 presos políticos.

Muitos deles, incluindo o Sr. Fateel, foram presos depois de ingressarem protestos pró-democracia em 2011, que evoluiu para uma revolta prolongada e foi esmagada pela monarquia autoritária, uma principal aliado americanocom a ajuda de militares vizinhos.

O governo do Bahrein descreveu o perdão como um gesto benevolente do rei no 25º aniversário da sua ascensão, dizendo que foi feito para “manter a coesão e a estabilidade da sociedade do Bahrein”. Os indivíduos perdoados, afirmou, foram condenados em “motins e processos criminais”, e as autoridades do Bahrein negaram que quaisquer prisioneiros sejam detidos por razões políticas.

Mas activistas dos direitos humanos do Barém disseram que o perdão, embora bem-vindo, era incompleto e apelaram à libertação de vários líderes da oposição que ainda estão presos. O perdão veio duas semanas depois que a morte de um preso do Bahrein na casa dos 30 anos desencadeou protestos entre os presos e nas ruas.

A fúria e a tristeza pelo bombardeamento de Gaza por parte de Israel aprofundaram as tensões políticas no Bahrein e em muitos outros países árabes, trazendo a lacuna entre os líderes e os seus cidadãos no foco mais nítido dos últimos anos.

Mesmo antes da guerra, dizem analistas e ativistas, o Bahrein já estava no limite devido aos atritos entre o governo e os movimentos de oposição que persistem desde que a revolta pró-democracia foi reprimida. Em Agosto, centenas de prisioneiros iniciaram uma greve de fome em massa que durou semanas, provocando protestos nas ruas.

Depois que o preso que morreu, Hussain Khalil Ibrahim, sofreu um ataque cardíaco enquanto jogava futebol, Fateel liderou um grupo de prisioneiros que tentou negociar com a administração penitenciária sobre sua possível libertação, disse ele, argumentando que era impensável permanecer preso “enquanto vemos nossos camaradas caírem, um por um”. Os presos acusaram as autoridades de negligência médica crônica.

O governo do Bahrein disse que Ibrahim recebeu tratamento médico regular e tinha hipertensão e outras condições, acrescentando que estava empenhado em “fornecer cuidados de saúde integrados a todos os reclusos”.

Numa entrevista após a sua libertação, Fateel disse que os anos que passou atrás das grades foram caracterizados por “opressão, dor e desgosto”.

Os promotores o acusaram de ser um dos principais organizadores dos protestos da Primavera Árabe que tentavam derrubar o governo, e ativistas do Bahrein e políticos ocidentais passaram anos pedindo sua libertação. Inicialmente condenado a 15 anos de prisão, foi acusado de incitar tumultos dentro da prisão e condenado a mais 10 anos. Fateel negou as acusações, chamando-as de “politizadas”, e disse que as suas confissões foram extraídas sob tortura.

Um grupo de trabalho das Nações Unidas que revisado o seu caso determinou que a sua prisão foi arbitrária e disse que o governo “não conseguiu estabelecer uma base legal” para a sua detenção. O mesmo grupo de trabalho documentou acusações de que o Sr. Fateel foi torturado, inclusive através de espancamento e eletrocussão.

Na sua resposta ao grupo de trabalho, o governo disse que o Sr. Fateel era “membro de uma célula terrorista” e que as alegações dos seus maus tratos eram “infundadas”.

Fateel, que tinha 38 anos quando foi preso, passou seu 40º aniversário atrás das grades e espera passar seu 50º aniversário lá também, separado de seus cinco filhos.

No mês passado, quando soube que poderia haver um perdão real, “foi a notícia mais feliz da minha vida”, disse ele.

Hamed Al-Mahfouz, 41 anos, que foi libertado após o perdão, disse que se sentiu em conflito quando soube que seria libertado e outros não.

“Deixei para trás irmãos e sinto pena deles”, disse ele. “Mas é uma alegria conhecer entes queridos.”

Al-Mahfouz tinha 28 anos quando foi preso. Os promotores o acusaram de liderar uma célula terrorista e de se comunicar com autoridades iranianas. Ele pensou ter apresentado ao tribunal “provas conclusivas” que provavam a sua inocência, disse ele, mas foi condenado a 15 anos de prisão e a sua cidadania foi revogada.

Quando chegou a notícia de um perdão real, sua esposa, Iman Hussein, disse que inicialmente perdeu a esperança de que ele estivesse entre os libertados. Depois ela começou a “gritar de alegria” quando um parente lhe enviou um vídeo de prisioneiros libertados que mostrava seu marido, disse ela. Ativistas de direitos humanos do Bahrein compartilharam vídeos de pessoas aplaudindo nas ruas enquanto os ônibus descarregavam os presos.

Embora Al-Mahfouz estivesse feliz por estar em casa, ele disse que não tinha certeza do que poderia acontecer e que esperava receber uma compensação “pelos anos que perdi” e ajudar a encontrar um emprego.

O governo afirmou num comunicado que um programa de reintegração apoiaria os prisioneiros libertados com uma “série de programas educativos e de formação, oportunidades de emprego e intervenções específicas sempre que necessário para ajudar a gerir a transição de regresso à sociedade”.

O Sr. Fateel disse que era difícil imaginar o seu futuro.

“Planejei na prisão e fiz projetos e cenários para depois da minha libertação”, disse ele. “Mas quando saí, ainda não acreditava.”

Ele descobriu que a vida lá fora havia continuado sem ele – ele tinha dificuldade para usar um smartphone, e até mesmo garfos e colheres pareciam uma novidade depois de anos comendo com as mãos, disse ele. Ele não conhecia os maridos de suas filhas e conheceu netos que nasceram enquanto ele estava na prisão. Ele disse que valoriza o perdão, mas espera que o governo tome medidas para resolver os “danos morais, psicológicos e materiais” que os prisioneiros sofreram.

O Instituto para os Direitos e a Democracia do Bahrein acredita que ainda há mais de 500 presos políticos detidos, incluindo várias figuras proeminentes da oposição do Bahrein, como Hassan Mushaima, 76 anos, ex-líder do Movimento Haq pela Liberdade e Democracia, e Abdulhadi Al Khawaja, um dupla cidadã Bahrein-Dinamarquesa e ativista de direitos humanos.

“Estas são libertações agridoces porque ainda ficam para trás”, disse Sayed Ahmed Alwadaei, diretor de defesa do instituto.

Ainda assim, Nabeel Rajab, 59 anos, um activista dos direitos humanos do Bahrein que foi libertado da prisão em 2020, disse que a libertação de tantos prisioneiros foi positiva.

“O perdão real nos deu esperança de um novo começo”, disse ele.