No final de um dia sombrio na capital ucraniana, o secretário de Estado Antony J. Blinken sentou-se no Barman Dictat, um lotado bar de coquetéis no porão onde uma banda de punk-jazz cantava.

Depois de algumas músicas, o vocalista da banda chamou Blinken ao palco na terça-feira e, por acordo prévio, o principal diplomata dos Estados Unidos pendurou uma guitarra Gibson vermelha no ombro.

“Sei que este é um momento muito, muito difícil”, disse Blinken, que trocou seu típico terno escuro e gravata por jeans e camisa escura de botão. Foi uma referência aos recentes ganhos militares russos. Os soldados ucranianos, especialmente na cidade de Kharkiv, no nordeste do país, disse ele, “estão sofrendo tremendamente”.

“Mas eles precisam saber, você precisa saber, os Estados Unidos estão com você, grande parte do mundo está com você”, disse ele, atingindo a mensagem central de sua visita não anunciada a Kiev, uma viagem destinada em parte a destacar quase US$ 61 bilhões em ajuda militar adicional sancionado pelo presidente Biden em abril, após meses de atrasos causados ​​​​principalmente por um pequeno grupo de republicanos de direita na Câmara.

As tropas, disse ele sob as luzes brilhantes do palco, “estão lutando não apenas por uma Ucrânia livre, mas pelo mundo livre – e o mundo livre também está com vocês”.

“Então, talvez possamos tentar alguma coisa?” ele adicionou. “Não sei se conseguiremos fazer isso.”

Um momento depois, a banda começou, e o Sr. Blinken… um guitarrista de longa data que já tocou em bandas e ainda tem algumas faixas disponíveis no Spotify — começou a dedilhar os acordes de abertura do hino “Rockin’ in the Free World” de Neil Young com pelo menos competência básica.

Com a sua versão de 1989 e um refrão que corresponde ao seu título, a canção evoca o triunfalismo da América quando o comunismo soviético começou a entrar em colapso. Foi claramente escolhido para sublinhar uma das mensagens centrais do mandato de Blinken e da presidência de Biden: que as democracias ocidentais estão numa luta vital com forças autoritárias reaccionárias.

Para Blinken, a Ucrânia – uma jovem democracia em guerra com a Rússia de Vladimir V. Putin – é a linha de frente dessa batalha.

Os críticos podem questionar a escolha da música: o canadense Mr. Young não é um nacionalista americano, e a letra da música fala sobre o estado de uma América com jovens mães viciadas em drogas, e zomba da promessa do presidente George HW Bush de um “mais gentil, nação mais gentil”.

Nesse sentido, a canção é muitas vezes mal compreendida, tal como “Born in the USA” de Bruce Springsteen – que não é um hino patriótico, mas uma acusação contundente à América da era Reagan. (Essa pode ser uma razão Young processou o presidente Donald J. Trump para impedi-lo de tocar sua música nos comícios da campanha de 2020.)

A incursão de Blinken no palco rapidamente atraiu farpas online de críticos que, citando a fome em Gaza ou o horror em Kharkiv, disseram que não era hora para um funcionário do gabinete usar jeans. “Esta não é uma administração séria”, conta um Comitê Nacional Republicano postou nas redes sociais.

Mas o momento parecia servir ao seu propósito. A discurso político do Sr. Blinken no início do dia sobre o apoio a longo prazo à Ucrânia foi algo menos que um sucesso nas redes sociais. Na tarde de terça-feira, porém, seu balanço com toque político estava se tornando viral.