O presidente estava lívido. Acabaram de ver fotos de civis mortos por bombardeios israelenses, incluindo um bebê pequeno com um braço arrancado. Ele ordenou que assessores falassem com o primeiro-ministro israelense e depois o repreendeu severamente.

O presidente era Ronald Reagan, o ano era 1982, e o campo de batalha era o Líbano, onde os israelitas atacavam os combatentes palestinianos. O conversa que Reagan teve com o primeiro-ministro Menachem Begin aquele dia, 12 de agosto, seria uma das poucas vezes em que os assessores ouviram o presidente, geralmente bem-educado, tão exercitado.

“É um holocausto”, disse Reagan a Begin com raiva.

O Sr. Begin, cujos pais e irmão foram mortos pelos nazistas, retrucou: “Sr. Presidente, eu sei tudo sobre um holocausto.”

Mesmo assim, retrucou Reagan, isso tinha que parar. O Sr. Begin atendeu à demanda. Vinte minutos depois, ele ligou de volta e disse ao presidente que havia ordenado a suspensão do bombardeio. “Eu não sabia que tinha esse tipo de poder”, disse Reagan, maravilhado, aos assessores posteriormente.

Não seria a única vez que ele o usaria para controlar Israel. Na verdade, Reagan usou várias vezes o poder das armas americanas para influenciar a política de guerra israelita, em diferentes pontos ordenando que aviões de guerra e munições de fragmentação fossem adiados ou retidos. Suas ações ganham um novo significado quatro décadas depois, quando o presidente Biden atrasa um carregamento de bombas e ameaça reter outras armas ofensivas de Israel se este atacar Rafah, no sul de Gaza.

Mesmo enquanto os republicanos criticavam Biden, acusando-o de abandonar um aliado no meio de uma guerra, os apoiantes da decisão do presidente apontavam para o precedente Reagan. Se fosse razoável que o ícone presidencial republicano limitasse as armas para impor a sua vontade a Israel, argumentam eles, deveria ser aceitável que o actual presidente democrata fizesse o mesmo.

Mas o que a comparação com Reagan realmente sublinha é o quanto a política de Israel evoluiu nos Estados Unidos desde a década de 1980. Durante décadas, presidentes e primeiros-ministros discutiram sem prejudicar permanentemente a relação robusta entre os dois países.

Dwight D. Eisenhower ameaçou com sanções econômicas e um corte de ajuda para forçar Israel a se retirar da Península do Sinai depois que invadiu o Egito em 1956. Gerald R. Ford alertou que reavaliaria todo o relacionamento em 1975 sobre o que considerou a recalcitrância de Israel durante negociações de paz com o Egito. George HW Bush adiou 10 mil milhões de dólares em garantias de empréstimos em 1991, numa disputa sobre colonatos na Cisjordânia.

Na época de Reagan, pensava-se que os democratas eram o partido que mais apoiava Israel, uma percepção que ele queria mudar. Segundo o próprio relato de Reagan, “eles nunca tiveram um melhor amigo de Israel na Casa Branca”. E ainda assim foi uma amizade que foi testada repetidas vezes.

Em junho de 1981, menos de cinco meses após a posse de Reagan, Israel usou aviões de guerra F-16 fabricados nos EUA para bombardear a usina nuclear de Osirak, no Iraque, um ataque surpresa que indignou muitos em Washington. O secretário da Defesa, Caspar W. Weinberger, considerado amigo dos árabes, instou Reagan a interromper o fluxo de armas para Israel. O secretário de Estado Alexander M. Haig Jr., considerado amigo de Israel, argumentou contra.

No final, Reagan concordou em votar para condenar Israel no Conselho de Segurança das Nações Unidas e adiar a entrega de quatro F-16 previstos para aquele verão – o que Patrick Tyler, em “Um mundo de problemas,”sua história da política externa dos EUA no Oriente Médio, caracterizada como “uma repreensão mínima”.

Mas, poucas semanas depois, um ataque aéreo israelita matou cerca de 300 civis em bairros palestinianos de Beirute, o que levou Reagan a conter outros 10 F-16 e dois caças F-15. Ainda assim, o impasse não durou muito. Em agosto, ele levantou o congelamento.

A invasão do Líbano por Israel em 1982 forçou outro confronto. Sr. interrompeu o envio de projéteis de artilharia do tipo cluster devido à preocupação de que tais munições estivessem a ser utilizadas contra civis, em violação dos acordos. Na mesma época, ele atrasou a entrega de 75 aviões de guerra F-16 sem explicação até março de 1983, quando anunciou que ele não liberaria os jatos até Israel retirar forças do Líbano.

A medida não causou nenhuma onda de críticas como a vista em Washington esta semana. “Talvez tenha sido um sinal necessário para Israel”, escreveu Reagan suavemente no seu diário naquela noite, ao descrever a sua decisão. Nos dias que se seguiram, as matérias do The New York Times não incluíam críticas de membros do Congresso de nenhum dos partidos. Só uma semana depois é que William Safire, colunista conservador do The Times, culpou a ação de Reagan como “uma reviravolta trágica em Israel”, como ele disse.

“Reagan teve apoio público para reter a ajuda porque o bombardeamento de Beirute foi testemunhado na televisão americana”, recordou Lou Cannon, o biógrafo de Reagan. “Tal como aconteceu com Gaza, foi horrível.”

Desde então, é claro, os republicanos reposicionaram-se como o partido que apoia inquestionavelmente Israel, enquanto os democratas, que se irritam com o longo reinado conservador do primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, ficaram mais divididos sobre a questão. Hoje, não há nada da deferência moderada que o Sr. Reagan desfrutou do outro lado do corredor em relação à política externa.

O bombardeamento de Agosto de 1982, em particular, afectou Reagan de uma forma poderosa. Qualquer que fosse a sua política ou política, ele reagia visceralmente às imagens que via.

“Reagan ficou profundamente perturbado com o bombardeamento de Beirute”, recordou Richard Murphy, o seu embaixador na Arábia Saudita, numa história oral escrita por Deborah Hart Strober e Gerald S. Strober. “Ele deixou bem claro que queria que isso acabasse quando o lado humano fosse empurrado na sua cara.”

O Sr. Reagan não se conteve e estava disposto a arriscar tudo. “Eu estava com raiva”, escreveu ele em seu diário naquela noite, descrevendo a conversa tensa com o Sr. “Eu disse a ele que isso tinha que parar ou todo o nosso relacionamento futuro estaria em perigo.” E parei com isso, pelo menos temporariamente.