Pode não ter sido o seu sonho, mas Gift Kasonda estava feliz por ter trabalhado como operário num estaleiro de construção na cidade costeira de George, na África do Sul. Recém-formado no ensino secundário, ele emigrou do Malawi no ano passado e esperava poupar dinheiro para a faculdade, disse o seu tio, Gracium Msiska.

Agora sua família se pergunta se essas esperanças foram frustradas. O prédio de quatro andares em construção onde ele trabalhava desabou em um momento estrondoso na segunda-feira, matando pelo menos oito pessoas e deixando dezenas de outras, incluindo Kasonda, desaparecidas.

À medida que a busca por sobreviventes ultrapassava a marca de 72 horas na quinta-feira, os gritos de ajuda sob os escombros que ofereciam sinais de vida nas primeiras horas do colapso diminuíram. Mas as equipes de resgate ainda vasculhavam desesperadamente cerca de 3 mil toneladas de concreto. Na tarde de quinta-feira, 29 das 37 pessoas retiradas dos destroços sobreviveram e 44 pessoas ainda estavam desaparecidas, segundo as autoridades.

Os investigadores apenas começaram o trabalho de tentar descobrir o que causou a queda do prédio. Por enquanto, muitos familiares dos desaparecidos, como Msiska, estão concentrados na corrida contra o tempo para encontrar sobreviventes – suportando noites sem dormir e simplesmente rezando pelo melhor.

Presente Kasonda em uma foto sem data do prédio que desabou.Crédito…via Gracium Msiska

Msiska disse que o seu sobrinho, de 18 ou 19 anos, chegou à África do Sul em Outubro passado, estabelecendo-se no mesmo município nos arredores de George, onde vive desde 2019, quando o próprio Msiska veio do Malawi em busca de oportunidades económicas. .

“Sabe, a vida em casa é muito difícil”, disse Msiska por telefone. “Ele estava tentando sobreviver. Ele ainda é um menino, ainda está perseguindo seus sonhos. Estávamos todos felizes.”

Ao voltar do trabalho para casa na segunda-feira, disse Msiska, ele recebeu um telefonema de sua irmã, que chorava tanto que ele não conseguia entender o que ela dizia. Ele foi capaz de perceber por outra pessoa que o prédio onde seu sobrinho trabalhava havia desabado.

Ele disse que correu para o local, onde encontrou sua irmã inconsolável. Muitos outros familiares de trabalhadores que estiveram no prédio também estavam presentes, orando e sendo consolados pelos assistentes sociais.

Msiska disse que ficou chocado ao ver o prédio: montes de concreto espalhados pelo chão.

“Eu não conseguia acreditar que algumas pessoas estariam vivas”, disse ele.

Mas havia esperança naquelas horas iniciais. As equipes de resgate puderam ouvir ruídos abaixo da superfície e conseguiram localizar as vítimas. Alguns dos trabalhadores presos conseguiram fazer ligações para seus entes queridos e para as autoridades. Lentamente, as pessoas foram retiradas dos escombros – vivas.

Um dia após o colapso, Vuyokazi Fuba recebeu um telefonema que encerrou o que haviam sido 24 horas aterrorizantes e chorosas: era seu irmão, Lunga Sindelo, de 32 anos, ligando do hospital para dizer que havia sobrevivido ao colapso.

Ela correu para ir vê-lo, disse ela. Ele estava fisicamente ileso, ela disse, mas mentalmente estava lutando. Ele estava muito quieto e ainda parecia assustado.

A Sra. Fuba disse que ele lhe contou que ouviu um barulho e então o prédio começou a tremer. A próxima coisa que ele percebeu foi que todo o concreto desabou ao seu redor e ele estava no escuro, chorando. Uma pessoa morreu na frente dele, disse a Sra. Fuba que ele contou a ela.

“Eu não estou bem”, ela se lembra de seu irmão ter dito. Desde então, ele foi para a Cidade do Cabo, onde mora sua outra irmã, para obter aconselhamento, disse Fuba.

George, com uma população de quase 300.000 habitantes, fica à sombra da cordilheira Outeniqua, ao longo do Oceano Índico. Faz parte da Garden Route, um passeio panorâmico que atrai muitos turistas.

O prédio que desabou deveria abrigar unidades de apartamentos de dois quartos que eram vendidas por cerca de 1,7 milhão de rands cada (cerca de US$ 92 mil). de acordo com relatos da mídia local. A inauguração estava prevista para agosto.

Os esforços de resgate no local nos últimos três dias foram complicados pela instabilidade das enormes quantidades de concreto que se acumularam ao redor do poço de um elevador em um monte semelhante a um vulcão, de acordo com Colin Deiner, diretor-chefe de gestão de desastres do Ocidente. Província do Cabo, que lidera a operação de resgate. Ele disse que equipamentos de demolição foram levados ao local na quinta-feira para ajudar a remover o concreto.

Deiner disse que havia cerca de 200 pessoas na equipe de busca. Eles estavam usando equipamento sísmico e cães de busca para tentar localizar as vítimas, disse ele, mas não captavam mais nenhum som sob os escombros. Na segunda-feira, eles falaram com um trabalhador preso que ligou de seu celular, mas ainda não conseguiram localizá-lo, disse Deiner.

Embora, segundo os padrões internacionais, o esforço deva passar do modo de resgate para o modo de recuperação após três dias, disse Deiner, ele tinha esperança de que algumas das vítimas pudessem sobreviver por mais tempo.

Entretanto, disse Msiska, está a receber muitas chamadas de familiares no Malawi.

“Todo mundo está esperando pelas boas notícias”, disse ele. “E agora, cansei até de atender ligações de casa porque não tenho nada para explicar.”

Mesmo assim, disse Msiska, ele continua otimista de que as boas notícias virão.

“Ainda temos esperança”, disse ele, “e confiamos em Deus”.