Pouco antes dos testes da equipe de ginástica olímpica dos Estados Unidos desta semana, um trabalhador muito ansioso voou para a cidade-sede, Minneapolis, com guloseimas proteicas, uma coleção de bandanas coloridas e uma tartaruga de pelúcia. Ao chegar, ele recebeu um distintivo da USA Gymnastics para usar no pescoço, identificando-o como “Goodest Boy”.

Seu nome é Beacon, e ele é um cão de terapia Golden Retriever de 4 anos com pelo loiro macio que cheira a champanhe e xampu de framboesa. Seu trabalho é desestressar as ginastas americanas em seus principais eventos, incluindo as seletivas, a competição que determinará a seleção dos Estados Unidos para as Olimpíadas de Paris, no próximo mês.

“Beacon, eu te amo tanto!” disse a ginasta da seleção nacional Joscelyn Roberson ao se deitar ao lado dele por 30 minutos após um treino no recente campeonato nacional em Fort Worth. “Ele é tão fofo! Já disse às pessoas que esta é a melhor coisa que a USA Gymnastics pode fazer por nós.”

Beacon, controlado por sua humana, Tracey Callahan Molnar – que é uma ex-ginasta rítmica e treinadora de longa data – desempenha um papel caloroso e confuso em um esforço da USA Gymnastics para promover uma cultura que protege o bem-estar de seus atletas.

Por décadas, a cultura era exatamente o oposto: Em todos os níveis do esporte, não era incomum que treinadores tirânicos assustassem jovens atletas, levando-os à subserviência e ao silêncio, enquanto eles – ou outros adultos – abusavam física, emocional ou ambos dos ginastas.

Em 2016, um escândalo de abuso sexual envolvendo um ex-médico da seleção nacional, Lawrence G. Nassar, lançou uma luz brilhante e dura sobre o que estava acontecendo, levando os patrocinadores a abandonarem a USA Gymnastics. Nassar está agora na prisão por molestar centenas de meninas e mulheres.

Nas Olimpíadas de Tóquio em 2021, Simone Bilesa maior ginasta da história, saiu da maioria de seus eventos por causa de um bloqueio mental – um movimento que a tornou tão famosa pelo que não realizou naqueles Jogos quanto pelo que fez como a atleta mais condecorada de seu esporte.

“Não há dúvida de que houve uma lição aprendida em Tóquio em termos de o bem-estar mental ser tão importante”, disse Li Li Leung, executivo-chefe da USA Gymnastics. “Mas se apenas lançarmos um programa de cães de terapia, OK, ótimo, você tem um cachorro fofo e fofo para acariciar. Mas isso não significa nada, a menos que você tenha todo o resto no lugar.”

Desde que assumiu o cargo em 2019, Leung, ex-ginasta de elite e ex-executiva da NBA, tem se concentrado em tornar seu esporte um lugar melhor para seus atletas, de corpo e mente. Ela fez progressos, mas é um processo sem fim, disse ela.

Nas competições nacionais, um psicólogo esportivo do Comitê Olímpico e Paraolímpico dos Estados Unidos ofereceu sessões de atenção plena em uma sala escura e silenciosa dentro da arena. Carly Patterson, campeã olímpica geral de 2004, foi contratada para dar palestras e conselhos estimulantes às ginastas. Médicos locais e profissionais de saúde mental estão agora de plantão durante os eventos da USA Gymnastics como parte de um plano de emergência de saúde mental instituído há dois anos.

Os patrocinadores regressaram, incluindo Nike, Xfinity, Samsonite e Skippy, e Leung disse que todos os patrocinadores da federação devem reconhecer que parte do seu dinheiro irá para programas de bem-estar mental, incluindo visitas terapêuticas para treinadores e atletas.

“Eles mudaram completamente as coisas e agora estão pensando claramente: ‘O que o atleta precisa?’ e é tão bom’”, disse o tricampeão olímpico Sam Mikulak, que lutou contra a ansiedade e a depressão quando as Olimpíadas de Tóquio foram adiadas de 2020 por causa da pandemia de Covid-19.

“Às vezes, basta estar presente para alguém passar por um momento difícil”, disse Mikulak, que agora é treinador. “E um cachorro traz isso triplo.”

Quando se trata de iniciativas de saúde mental na ginástica, Beacon é a estrela do show.

Ele é o cão de serviço de Callahan Molnar e eles são inseparáveis. Em casa, em Pasadena, Califórnia, perto de Los Angeles, eles trabalham como voluntários em um hospital e também vão para o Instituto de Tecnologia da Califórnia, onde os alunos acariciam Beacon para relaxar.

“Sempre achei que seria egoísta da minha parte mantê-lo só para mim”, disse ela.

Callahan Molnar, que completará 65 anos na próxima semana, experimentou o poder de um cão de terapia quando seu marido, David Molnar, estava fazendo quimioterapia para tratar o câncer. Ele disse a ela que seu próprio cachorro, Tulsa, deveria ser um cão de terapia.

“Aquele cachorro no hospital ajudou a distraí-lo, você sabe, das coisas difíceis”, disse Callahan Molnar, acrescentando que Tulsa começou a trabalhar como cão de terapia seis meses depois da morte de David em 2013. “Lamento muito que ele tenha feito isso. não vou viver para ver isso acontecer. Esta é a minha maneira de homenageá-lo.

Depois que Tulsa faleceu, Callahan Molnar ganhou Beacon ainda filhote e eventualmente o matriculou no treinamento de cães de terapia também. Há alguns anos, ela e Caroline Hunter, chefe do programa de ginástica rítmica da USA Gymnastics, começaram a discutir a ideia de trazê-lo aos eventos.

Leung estava apostada. Ela trouxe seu próprio cachorro – um husky siberiano chamado Suma – para o escritório da federação durante a pandemia e os membros da equipe caíram no chão para acariciá-la. “Eles simplesmente derreteram”, disse ela, acrescentando que Suma agora é um cão de terapia, trabalhando nos testes.

A Dra. Maggie O’Haire, reitora associada de pesquisa da Faculdade de Medicina Veterinária da Universidade do Arizona, continua fascinada pelo fato de os humanos poderem ter reações tão fortes aos cães que nunca haviam visto antes. Especialista em interação humana com caninos, ela disse acariciando um cachorro reduz a percepção humana de uma situação estressante e também diminui a pressão arterial, a frequência cardíaca e o cortisol, o hormônio do estresse do corpo. Formar um vínculo com um cachorro traz ainda mais benefícios.

“É um sinal de apoio e conforto e algo que é realmente valioso nesses ambientes quando você está longe de casa”, disse o Dr. O’Haire.

Cães de terapia muitas vezes são chamados para trabalhar em locais de extremo estresse, como cidades depois de um tiroteio em massafaculdades durante exames, aeroportos e, mais recentemente, eventos esportivos.

Apenas neste mês, a pedido dos atletas, mais de 60 equipes locais de cães de terapia trabalharam nas seletivas olímpicas da USA Swimming, em Indianápolis. Nadadores formaram filas acariciar os cachorrospermitindo-lhes ter “um momento normal” durante um período de alta pressão, disse Ashleigh Coster, diretora executiva da Paws & Think, Inc., o grupo que forneceu as equipes de terapia.

Beacon estava programado para ser o único cão de terapia em seu primeiro evento, uma qualificação de elite para ginastas rítmicas em Indianápolis no ano passado. Mas quando Callahan Molnar soube que 300 atletas estariam lá, ela convocou três organizações locais de cães de terapia para ajudar. Onze cães adicionais, desde um pequeno e fofo Pomerânia até um Grande Pirineu de 45 quilos, se ofereceram como voluntários.

Nas nacionais, Callahan Molnar supervisionou 19 equipes de treinadores e seus bons cães, incluindo Gus, o Cavalier King Charles spaniel; Gilly, o terrier escocês; Twiggy, o mini beagle; e muitos golden retrievers.

Luna, uma American Staffordshire terrier branca e ondulante, usava um enorme laço rosa e balançava o rabo como se fosse um limpador de para-brisa na posição mais alta. Uma labradora amarela especialmente entusiasmada chamada Molly tombou dramaticamente para uma massagem na barriga ao menor olhar e lambeu o giz das mãos e pernas das ginastas. Beacon trabalhou de manhã até a noite.

“Nem todo cachorro foi feito para isso, mas acontece que ele é bom nisso e realmente adora, o que foi uma parte muito importante para mim”, disse Callahan Molnar. “Mesmo que ele esteja cansado, mesmo que esteja trabalhando há 12 horas, no segundo em que ouve seu nome, ele diz: ‘Estou de pé e pronto e quero dizer oi. Quem quer ficar perto de mim?’”

Acontece que muitas ginastas gritaram seu nome ao vê-lo. Juízes, treinadores e seguranças também não resistiram a um tapinha na cabeça ou a uma massagem na barriga.

Brody Malone, um ginasta normalmente estóico que competiu em Tóquio, era um fã risonho em Beacon. Ele disse: “Eu amo esse cachorro! Quem não gostaria de dar um tempo de todo esse estresse para amar um cachorro por alguns minutos?”

Shilese Jones, favorita para fazer parte do time dos Jogos de Paris, trocou uma pausa para ir ao banheiro por um tempo com Beacon nas competições nacionais do ano passado.

“Eu disse, esqueça o banheiro, Beacon está aí?” ela disse. “Eu sinto que ele bloqueia a realidade e às vezes isso é bom para nós, para não pensarmos demais nas coisas.”

Nas competições nacionais deste ano, eles se reuniram como amigos há muito perdidos. Ele ficou de pé quando a viu, lambeu seu rosto e apoiou a cabeça grande na palma da mão aberta.

“Oh, ele se lembrou de mim!” Jones disse, rindo.

Jones, que estava lutando contra uma lesão no ombro que a levou a desistir das competições nacionais, disse que Beacon a fez se sentir melhor mentalmente – e também fisicamente.

“Ele me distrai da realidade da dor”, disse ela enquanto coçava Beacon atrás das orelhas.

Beacon e Chester, outro golden retriever, deram apoio semelhante aos ginastas quando o nova seleção nacional foi anunciado no início deste mês. As ginastas que integraram o time vestiram novos moletons do time dos EUA. Aqueles que não o fizeram estavam a poucos metros de distância. Alguns tentaram controlar a respiração para não chorar. Outros estavam com os olhos marejados.

Beacon lambeu as lágrimas da bochecha de uma ginasta e ela sorriu quando ele pegou um de seus chinelos e tentou ir embora com ele.

É provável que um cenário semelhante se desenvolva nas eliminatórias olímpicas, onde apenas cinco homens e cinco mulheres farão parte da equipa dos EUA para os Jogos de Paris deste verão. A USA Gymnastics planeja ter psicólogos no local para os atletas cujos nomes não são divulgados e haverá uma sala privativa para os ginastas e seus familiares.

Beacon também estará na arena, feliz em ver as ginastas, sejam elas integrantes do time ou não.