O número de vezes que a Agência de Segurança Nacional identificou americanos ou entidades dos EUA no ano passado em relatórios de inteligência contendo informações de um programa de vigilância sem mandado de alto perfil quase triplicou em relação a 2022, divulgou o governo na terça-feira.

O aumento acentuado nos chamados desmascaramentos, para mais de 31.300 vezes, resultou de tentativas de hackers estrangeiros de se infiltrarem nos sistemas informáticos de infraestruturas críticas – e não de pessoas individuais, disseram as autoridades. Em particular, um único relatório de inteligência no ano passado identificou um “grande número” de potenciais entidades americanas que um hacker tentou violar, afirmou o relatório.

O relatório foi o mais recente conjunto de estatísticas relacionadas com a vigilância tornado público todas as Primaveras pelo Gabinete do Director de Inteligência Nacional, proporcionando uma medida de transparência sobre a forma como as agências de inteligência utilizam os seus poderes de espionagem electrónica.

A Lei de Vigilância de Inteligência Estrangeira de 1978, ou FISA, normalmente exige um mandado para escutas telefônicas de segurança nacional em solo americano. Uma disposição dessa lei, conhecida como Secção 702, é uma excepção, permitindo ao governo recolher, sem mandado, mensagens e dados de estrangeiros no estrangeiro de empresas norte-americanas como a Google e a AT&T – mesmo quando estas estão a comunicar com americanos.

O programa da Secção 702 suscitou intensa controvérsia desde que o Congresso o promulgou em 2008 para legalizar uma forma de programa de vigilância sem mandado que a administração Bush iniciou secretamente após os ataques de 11 de Setembro. Este mês, o Congresso renovou a Seção 702 por dois anos depois de uma intensa luta política perturbou o habitual alinhamento partidário, com apoiantes e cépticos do programa em ambos os partidos.

Nos últimos anos, o F.BI. funcionários conduziram repetidamente buscas usando identificadores de americanos, como endereços de e-mail, que mais tarde se descobriu terem violado os padrões para tais consultas do repositório de interceptações – inclusive porque as pesquisas não tinham justificativa suficiente ou eram muito amplas. Consultas problemáticas incluíram pesquisas usando os identificadores de um legislador, Manifestantes do Black Lives Matter e suspeitos do motim de 6 de janeiro no Capitólio.

O projeto de lei para estender o programa impôs uma série de limites, especialmente à capacidade do FBI de utilizá-lo. Essas mudanças foram demasiado recentes, no entanto, para serem reflectidas no relatório. Ainda assim, muitas das novas restrições codificadas em lei alteram o FBI havia implementado em 2021.

Em março de 2023, a administração Biden tinha alardeado como o número de identificadores americanos que o FBI utilizou como termos de pesquisa caiu depois de o FBI ter feito alterações, e o novo relatório mostrou que essa tendência continuava – mesmo com o número total de americanos ou entidades americanas identificadas em relatórios de inteligência a disparar.

Especificamente, o governo estimou aproximadamente que o FBI usou mais de 2,9 milhões de identificadores americanos como termos de pesquisa no banco de dados da Seção 702 entre dezembro de 2000 e novembro de 2021. Esse número caiu para cerca de 119.383 no período anual que terminou em novembro de 2022, e caiu novamente para cerca de 57.094 no ano encerrado em novembro passado. (Devido à complexidade dos sistemas do FBI, essas estimativas são uma contagem excessiva dos números reais.)

O FBI não abriu investigações criminais comuns contra americanos com base em informações coletadas usando a Seção 702 no ano passado, disse o relatório, mas revelou com que frequência os funcionários do FBI obtiveram acesso aos resultados de consultas de informações sobre americanos que as autoridades realizaram exclusivamente para o finalidade de escrutinar potenciais crimes comuns, sem ligação com uma investigação de segurança nacional.

Nos 12 meses que terminaram em novembro de 2022, por exemplo, funcionários do FBI acabaram examinando 43 vezes informações que surgiram em resposta a uma busca por informações sobre americanos enquanto examinavam crimes comuns. Essa foi uma revisão para cima de 27% em relação ao relatório do ano passado devido à descoberta de exemplos adicionais numa auditoria. Fizeram-no 21 vezes no ano que terminou em Novembro passado.

A maioria – 29 em 2022 e 17 no ano passado – não cumpriu os limites internos porque se tratavam de buscas que correspondiam essencialmente a expedições de pesca realizadas por agentes que não tinham motivos suficientes para acreditar de antemão que poderiam encontrar provas relevantes.

Os defensores da privacidade citaram erros do FBI na busca de informações sobre americanos que o governo obteve sem um mandado para argumentar que as autoridades deveriam ser obrigadas a obter ordens judiciais para tais consultas. As autoridades de segurança nacional opõem-se veementemente a tal proposta, argumentando que destruiria a eficácia do programa. Uma proposta para adicionar tal limite ao projeto de extensão da Seção 702 falhou em um empate na votação na Câmara este mês.