Tantos moradores locais, ao longo de tantas décadas, deixaram Gourin, na zona rural da Bretanha, rumo aos Estados Unidos, que a Air France concedeu à cidade uma Estátua da Liberdade em miniatura.

Os residentes estavam tão orgulhosos dessa identidade binacional que, há quatro anos, arrecadaram fundos para remodelar a estátua em bronze. Situa-se num local de destaque, na praça principal de Gourin, rodeado por mastros com bandeiras internacionais.

E, no entanto, nas recentes eleições para o Parlamento Europeu, quase um terço dos eleitores locais optaram pelo Rally Nacional, de extrema-direita, um partido francês construído sobre um intenso sentimento anti-imigração.

“Esta é uma área que sabe o que significa ser imigrante”, disse Pierre-Marie Quesseveur, membro da associação local Brittany TransAmerica, que expressou surpresa com os resultados eleitorais. “Somos muito abertos a todas as culturas.”

Igualmente surpreendido com os resultados, e preocupado com o que poderá acontecer nas eleições legislativas francesas que se iniciam este domingo, ficou o presidente centrista de Gourin, Hervé Le Floc’h. Presidente Emmanuel Macron anunciou a eleição antecipada em 9 de junho, depois de a extrema direita ter derrotado o seu partido nas eleições europeias.

“Todos nós temos familiares nos Estados Unidos”, disse Floc’h de seu escritório na prefeitura, com vista para a mini Lady Liberty. Enquanto muitos desses emigrados permaneceram nos Estados Unidos, outros retornaram para Gourin com ovos para recomeçar a vida aqui.

“No ensino médio, metade dos meus amigos nasceram em Nova York”, disse Le Floc’h, 61 anos, que também é produtor de leite.

A região noroeste da Bretanha tem sido o centro de apoio a Macron e, durante muitos anos, uma muralha aparentemente impenetrável contra o movimento de extrema-direita francês. O Rally Nacional detém apenas 8 dos 83 assentos no conselho regional e na região não ganhou uma única eleição para presidente da Câmara ou para um assento no Parlamento nacional.

Os moradores locais orgulhosamente chamam isso de “exceção da Bretanha”.

A cultura local de colaboração entre partidos não combinava com a política de divisão do partido, explicou o presidente do conselho regional, Loïg Chesnais-Girard. Ele chama a região de “furiosamente moderada”.

Thomas Frinault, professor sênior de ciência política na Universidade Rennes 2 que estudou a história do Rally Nacional na Bretanha, disse que a nova popularidade do partido na região é um sinal de que ele “normalizou e está emergindo como dominante”.

De certa forma, a Bretanha parece ser difícil de convencer da mensagem da extrema-direita de que a França é atormentada por uma elevada criminalidade e que demasiados imigrantes estão a absorver recursos e empregos escassos.

Le Floc’h não consegue se lembrar da última vez em que houve um crime grave cometido em Gourin, uma cidade de 3.800 habitantes cercada por pastagens de vacas, a 50 minutos de carro da cidade costeira de Lorient. O desemprego é tão baixo que as fábricas de processamento de alimentos próximas às vezes têm dificuldade em recrutar trabalhadores, disse ele.

“Aqui não somos confrontados pelo problema da imigração”, disse ele. “Temos muito poucos estrangeiros aqui.”

Mas conversando com os habitantes locais em bares, restaurantes e num centro cultural que acolhe regularmente os encontros sociais de reformados de Gourin, fica claro que os pontos de discussão políticos da extrema-direita e a sua visão sombria da situação do país criaram raízes. Há também um sentimento amargo de abandono por parte da classe dominante na distante Paris e uma raiva ardente contra Macron.

“Ele é só para os ricos”, disse Yolande Lester, 53 anos, fazendo uma pausa na creperia onde trabalha.

“Por que não tentar o RN?” ela perguntou, chamando o Rally Nacional pelas iniciais francesas. “Eles nunca governaram o país antes.”

Ela acrescentou: “Eles não podem ser piores”.

Não é que ninguém aqui tenha votado no partido. Seus números têm aumentado constantemente, observa Frinault. Mas poucos admitiram ter votado neles, segundo Joël Sévénéant, proprietário da estação de rádio local. “Agora, as pessoas estão falando sem restrições”, disse ele.

O que ele mais ouve é a sensação de que a vida no campo não melhora há 40 anos. O custo do gás e do aquecimento aumentou. Os hospitais locais continuam a perder os seus serviços de emergência a tempo inteiro, por isso, quando o presidente do Rally Nacional, Jordan Bardella, fala sobre como os migrantes indocumentados podem ter acesso a cuidados médicos gratuitos, isso atinge um ponto nevrálgico.

“O RN está surfando neste descontentamento”, disse Sévénéant. “Há uma irritação geral contra Paris.”

Em frente à igreja católica romana do século 16 da cidade, dentro de um pequeno bar onde os moradores locais podem comprar jornais e cigarros, dois homens bebendo cerveja após um longo dia de trabalho manual listaram os motivos pelos quais pretendem votar novamente no partido de Bardella.

Falando de requerentes de asilo recusados ​​que permanecem ilegalmente no país, Thierry Beigneux, 55 anos, disse: “Eles cometem crimes”. “Aqui não”, explicou ele. “Não temos muitos crimes aqui. Mas na França.”

“Não temos imigrantes aqui”, concordou Hervé Pensivy, 62 anos, empreiteiro de construção. “Mas eles virão.”

O Sr. Frinault, o professor universitário, explicou tais sentimentos desta forma: “Há um medo inspirado pela televisão, rádio, imprensa e redes sociais. Você tem uma população que, sem se confrontar com essas questões, desenvolve uma espécie de medo em relação a elas.”

A candidata local ao Parlamento do Comício Nacional, Nathalie Guihot-Vieira, reconhece que as preocupações não se baseiam na realidade da região, mas sim num medo persistente de que os problemas apareçam aqui.

“Há medo do caos”, disse ela durante uma pequena pausa na cansativa campanha de duas semanas.

Dada a falta de estabelecimento do partido nesta zona da Bretanha, chamada Morbihan, a Sra. Guihot-Vieira, oficial da Marinha reformada, teve de aprender rapidamente como se registar como candidata e como fazer campanha. Ela descobriu recentemente que assumindo os esforços de campanha de seu partido em Morbihan, depois que a pessoa que fazia esse trabalho foi demitida.

Um dos princípios centrais do partido é a “preferência nacional” – reservando benefícios sociais, habitação subsidiada, determinados empregos e acesso gratuito a tratamento médico para cidadãos franceses e não para residentes não franceses.

“Pagamos impostos, vivemos em desertos médicos e não conseguimos encontrar médicos”, disse Guihot-Vieira, “e mesmo assim eles oferecem tratamento médico gratuito a estrangeiros”.

“Quando você fala assim, as pessoas te chamam de racista”, acrescentou ela. “Mas não é racismo, é um pedido de equidade.”

Nos seus primeiros anos, o partido Reunião Nacional era abertamente racista. O seu fundador e líder de longa data, Jean Marie Le Pen afirmou que pessoas de diferentes raças “não têm as mesmas capacidades, nem o mesmo nível de evolução histórica” e foi repetidamente condenado por fazer comentários anti-semitas e diminuindo publicamente o Holocausto.

Desde que a sua filha Marine assumiu a liderança do partido em 2011, ela tem trabalhado para eliminar o anti-semitismo do partido, tendo mesmo expulsado o seu pai.

Ainda assim, muitos não estão convencidos de que o partido tenha mudado fundamentalmente.

Alex Flusen é um deles. Ele se mudou para Gourin a trabalho há apenas dois meses, mas planeja fazer uma longa viagem neste fim de semana – seis horas de carro – até Paris, onde ainda está registrado para votar.

“Sou neto de imigrantes. Eu nunca poderia votar no RN”, disse ele. “Meus avós sobreviveram a Auschwitz.” O partido, acrescentou, “vai contra todos os valores da França”.

As sondagens prevêem uma elevada participação, e Floc’h, o presidente da Câmara, interroga-se sobre o que isso significará para a Bretanha e a sua pequena cidade.

“As eleições europeias foram apenas um voto de protesto?” ele perguntou. Talvez as pessoas votem de forma diferente quando for a eleição nacional, disse ele.

“Mas talvez”, acrescentou ele, “as pessoas continuem a protestar”.