Os principais executivos de software da Apple decidiram no início do ano passado que a Siri, a assistente virtual da empresa, precisava de um transplante de cérebro.

A decisão veio depois que os executivos Craig Federighi e John Giannandrea passaram semanas testando o novo chatbot da OpenAI, Bate-papoGPT. O uso do produto inteligência artificial generativaque pode escrever poesia, criar códigos de computador e responder perguntas complexas, fez a Siri parecer antiquada, disseram duas pessoas familiarizadas com o trabalho da empresa, que não tinham permissão para falar publicamente.

Introduzido em 2011 como o assistente virtual original em todos os iPhones, a Siri ficou limitada durante anos a solicitações individuais e nunca conseguiu acompanhar uma conversa. Muitas vezes, perguntas mal interpretadas. O ChatGPT, por outro lado, sabia que se alguém perguntasse como estava o tempo em São Francisco e depois dissesse: “E quanto a Nova York?” aquele usuário queria outra previsão.

A constatação de que a nova tecnologia ultrapassou o Siri deu início à reorganização mais significativa da gigante da tecnologia em mais de uma década. Determinada a acompanhar a corrida da IA ​​da indústria tecnológica, a Apple fez da IA ​​generativa um projeto de sustentação – o rótulo interno especial da empresa que ela usa para organizar os funcionários em torno de iniciativas que acontecem uma vez a cada década.

Espera-se que a Apple mostre seu trabalho de IA em sua conferência anual de desenvolvedores em 10 de junho, quando lançar uma Siri aprimorada, mais comunicativa e versátil, de acordo com três pessoas familiarizadas com o trabalho da empresa, que não tiveram permissão para falar publicamente. A tecnologia subjacente da Siri incluirá um novo sistema generativo de IA que permitirá conversar em vez de responder a perguntas uma de cada vez.

A atualização do Siri está na vanguarda de um esforço mais amplo para adotar a IA generativa em todos os negócios da Apple. A empresa também está aumentando a memória dos iPhones deste ano para suportar seus novos recursos Siri. E tem discutido licenciar modelos complementares de IA que alimentam chatbots de diversas empresas, incluindo Google, Cohere e OpenAI.

Uma porta-voz da Apple não quis comentar.

Os executivos da Apple temem que a nova tecnologia de IA ameace o domínio da empresa no mercado global de smartphones porque tem potencial para se tornar o principal sistema operacional, substituindo o software iOS do iPhone, disseram duas pessoas familiarizadas com o pensamento da liderança da Apple, que não tinham permissão para falar publicamente. Esta nova tecnologia também poderá criar um ecossistema de aplicações de IA, conhecidas como agentes, que podem encomendar Ubers ou marcar compromissos no calendário, minando a App Store da Apple, que gera cerca de 24 mil milhões de dólares em vendas anuais.

A Apple também teme que, se não conseguir desenvolver seu próprio sistema de IA, o iPhone possa se tornar um “tijolo burro” em comparação com outras tecnologias. Embora não esteja claro quantas pessoas usam regularmente a Siri, o iPhone atualmente representa 85% dos lucros globais dos smartphones e gera mais de US$ 200 bilhões em vendas.

Esse senso de urgência contribuiu para A decisão da Apple de cancelar sua outra grande aposta – um projeto de US$ 10 bilhões para desenvolver um carro autônomo – e realocar centenas de engenheiros para trabalhar em IA

A Apple também explorou a criação de servidores alimentados por seus processadores iPhone e Mac, disseram duas dessas pessoas. Isso poderia ajudar a Apple a economizar dinheiro e criar consistência entre as ferramentas usadas para processos na nuvem e em seus dispositivos.

Em vez de competir diretamente com o ChatGPT lançando um chatbot que faz coisas como escrever poesia, disseram as três pessoas familiarizadas com seu trabalho, a Apple se concentrou em tornar o Siri melhor no gerenciamento de tarefas que já realiza, incluindo definir cronômetros, criar compromissos no calendário e adicionar itens para uma lista de compras. Também seria capaz de resumir mensagens de texto.

A Apple planeja considerar o Siri aprimorado como mais privado do que os serviços rivais de IA, porque processará solicitações em iPhones, em vez de remotamente em data centers. A estratégia também economizará dinheiro. OpenAI gasta cerca de 12 centavos para cada palavra que o ChatGPT gera devido aos custos de computação em nuvem.

(O jornal New York Times processado OpenAI e sua parceira, a Microsoft, em dezembro por violação de direitos autorais de conteúdo de notícias relacionado a sistemas de IA.)

Mas a Apple enfrenta riscos ao depender de um sistema de IA menor instalado em iPhones, em vez de um sistema maior armazenado em um data center. A pesquisa descobriu que sistemas de IA menores podem ter maior probabilidade de cometer erros, conhecidos como alucinações, do que sistemas maiores.

“Sempre foi a visão da Siri ter uma interface de conversação que entendesse a linguagem e o contexto, mas é um problema difícil”, disse Tom Gruber, cofundador da Siri que trabalhou na Apple até 2018. “Agora que a tecnologia mudou, deveria ser possível fazer um trabalho muito melhor nisso. Contanto que não seja um esforço único para responder a qualquer coisa, eles deverão ser capazes de evitar problemas.”

A Apple tem várias vantagens na corrida da IA, incluindo mais de dois mil milhões de dispositivos em uso em todo o mundo onde pode distribuir produtos de IA. Ela também possui uma equipe líder de semicondutores que vem fabricando chips sofisticados capazes de potencializar tarefas de IA, como reconhecimento facial.

Mas, na última década, a Apple tem lutado para desenvolver uma estratégia abrangente de IA, e a Siri não teve grandes melhorias desde a sua introdução. As dificuldades do assistente diminuíram o apelo do alto-falante inteligente HomePod da empresa porque ele não conseguia realizar tarefas simples de forma consistente, como atender a um pedido de música.

A equipe da Siri não conseguiu obter o tipo de atenção e recursos que foram destinados a outros grupos dentro da Apple, disse John Burkey, que trabalhou na Siri por dois anos antes de fundar uma plataforma generativa de IA, Brighten.ai. As divisões da empresa, como software e hardware, operam de forma independente umas das outras e compartilham informações limitadas. Mas a IA precisa ser inserida nos produtos para ter sucesso.

“Isso não está no DNA da Apple”, disse Burkey. “É um ponto cego.”

A Apple também tem lutado para recrutar e reter os principais pesquisadores de IA. Ao longo dos anos, adquiriu empresas de IA lideradas por líderes na área, mas todas saíram depois de alguns anos.

Os motivos de suas saídas variam, mas um fator é o sigilo da Apple. A empresa publica menos artigos sobre o seu trabalho de IA do que Google, Meta e Microsoft, e não participa em conferências da mesma forma que os seus rivais.

“Os cientistas investigadores dizem: ‘Quais são as minhas outras opções? Posso voltar para a academia? Posso ir para um instituto de pesquisa, algum lugar onde possa trabalhar um pouco mais ao ar livre?’”, disse Ruslan Salakhutdinov, um importante pesquisador de IA, que deixou a Apple em 2020 para retornar à Universidade Carnegie Mellon.

Nos últimos meses, a Apple aumentou o número de artigos sobre IA publicados. Mas proeminentes pesquisadores de IA questionaram o valor dos artigos, dizendo que se trata mais de criar a impressão de um trabalho significativo do que de fornecer exemplos do que a Apple pode trazer ao mercado.

Tsu-Jui Fu, estagiário da Apple e estudante de doutorado em IA na Universidade da Califórnia, em Santa Bárbara, escreveu um dos Artigos recentes sobre IA da Apple. Ele passou o verão passado desenvolvendo um sistema para edição de fotos com comandos escritos em vez de ferramentas do Photoshop. Ele disse que a Apple apoiou o projeto fornecendo-lhe as GPUs necessárias para treinar o sistema, mas que não teve nenhuma interação com a equipe de IA que trabalha nos produtos Apple.

Embora ele tenha dito que foi entrevistado para empregos de tempo integral na Adobe e na Nvidia, ele planeja retornar à Apple depois de se formar, porque acha que pode fazer uma diferença maior lá.

“Produtos e pesquisas de IA estão surgindo na Apple, mas a maioria das empresas está muito madura”, disse Fu em entrevista ao The Times. “Na Apple, posso ter mais espaço para liderar um projeto em vez de apenas ser membro de uma equipe fazendo alguma coisa.”