Há menos de dois anos, a estrela da WNBA Brittney Griner estava iniciando sua sentença de nove anos em uma colônia penal na Rússia, costurando uniformes para os militares russos e subsistindo com comida estragada. Ela vivia para vislumbrar o céu. Ela nunca esteve tão longe do esporte que fez dela um nome familiar. O hábito de fumar que ela adquiriu na prisão diminuiu sua capacidade pulmonar. Ela raramente tinha notícias de sua esposa, Cherelle, ou de sua família e amigos, e não tinha ideia de quando – ou se – voltaria para casa.

Griner foi presa no aeroporto de Moscou em fevereiro de 2022, quando as autoridades encontraram dois cartuchos de vaporizador em sua mochila com 0,7 gramas de óleo de cannabis. (Para tratar a dor crônica de Griner, um médico no Arizona prescreveu maconha medicinal, mas era contra a lei na Rússia.) Ela foi acusada de porte ilegal de drogas e contrabando de “uma quantidade significativa” de narcóticos para o país e foi enviada para a prisão .

Em dezembro daquele ano, após 10 meses de detenção na Rússia, ela foi finalmente libertada. Ela voltou a brincar, pensando que a rotina e a familiaridade a firmariam. Mas a transição foi difícil e só agora ela está de volta à forma. Em 7 de maio, ela publicará um livro de memórias, “Coming Home”, detalhando sua provação.

Aqui estão os destaques do meu perfil da estrela do basquete depois que a conheci em um centro de prática em Phoenix.

Na cela onde ela foi detida pela primeira vez, um buraco no chão manchado de fezes servia de banheiro. Os guardas da prisão trouxeram-lhe um mingau leitoso com um pedaço de peixe oleoso que a deixou enjoada. Ela não tinha como se limpar – nem toalhas, sabonete, pasta de dente, xampu ou desodorante. Ela rasgou camisetas em vários pedaços: para os dentes, para o corpo, para o papel higiênico.

“Nunca estive tão suja em minha vida”, disse ela. A degradação a levaria a contemplar o suicídio.

Griner, um atleta profissional assumidamente gay, tem quase dois metros de altura. Os guardas da prisão olharam para o corpo dela e questionaram seu gênero. O tratamento despertou memórias de bullying desde a infância. Sempre que ela era transportada para um médico ou para uma consulta judicial, ela era forçada a sentar-se em uma gaiola pequena demais para sua altura. Certa vez, um guarda prendeu os pulsos de Griner e acorrentou a fechadura ao pulso do guarda. Griner se sentia como um cachorro na coleira. Ela foi forçada a se despir e ser fotografada nua pelos médicos.

Griner começou a fumar até um maço por dia. Ela se transformou fisicamente, perdendo massa muscular e ganhando peso com itens de consumo, como macarrão de pacote, muffins, salame e leite condensado. Ela se sentia deprimida e até mesmo fazer abdominais em sua cela parecia além de sua capacidade.

Após sua detenção inicial, Griner foi transferida para um centro de detenção feminina a cerca de duas horas de Moscou.

Quando as imagens de Griner foram transmitidas pela primeira vez ao redor do mundo, seus longos locais foram tosquiados e isso parecia uma indicação da crueldade que ela estava suportando. Mas Griner me disse que cortar o cabelo foi, na verdade, um raro momento de agência durante sua prisão. A prisão mal era aquecida e seus locais nunca secavam completamente. Ela temia pegar pneumonia, então decidiu cortá-los. “O corte foi horrível, mas não tão ruim quanto poderia ter sido”, ela me disse rindo.

Griner escreveu uma carta ao presidente Biden, enviada em 4 de julho, implorando-lhe que não se esquecesse dela. “Por favor, faça tudo que puder para nos trazer para casa”, disse ela. “Ainda tenho muito a fazer com minha liberdade que você pode ajudar a restaurar.” Dennis Rodman (publicamente) e Donald Trump (privado) disseram que voariam para a Rússia para buscá-la. (Nem o fez.)

As defensoras mais devotadas e persistentes de Griner foram mulheres negras, muitas das quais argumentaram online que a resposta do seu governo parecia silenciosa. Milhares enviaram mensagens a Griner na prisão.

No final de Novembro, cerca de um mês depois de ter sido transferida para uma colónia penal a 320 quilómetros de Moscovo, Griner recebeu um telefonema da Embaixada dos EUA. Eles disseram que as discussões para uma troca de prisioneiros estavam em andamento. Ela estava animada, mas cautelosa. Em 2 de dezembro, ela foi colocada em uma gaiola e transportada para uma prisão masculina, onde temia ter de cumprir o resto da pena.

Naquela noite, um guarda lhe entregou um bilhete dizendo que ela estava indo para casa. Na manhã seguinte, ela embarcou em um avião, sem saber para onde estava indo. O avião pousou em Abu Dhabi. A cumprimentá-la foi Roger Carstens, o enviado presidencial especial para assuntos de reféns no Departamento de Estado. Naquele momento, Griner sabia que ela realmente iria para casa.

Na prisão, Griner tinha um foco singular: a liberdade. Em casa, ela se sentia à deriva. Ela estava determinada a retornar ao basquete, passando por um rigoroso regime de treinamento de 100 dias e voltando ao time da WNBA, o Phoenix Mercury. Mas sua temporada de 2023 foi irregular e ela apresentou sintomas de Transtorno de Estresse Pós-Traumático. A terapia ensinou-lhe que não existe mais “antes”.

Enquanto ela se prepara para o próximo temporada, ela gosta de ir fundo nas montanhas perto de sua casa em Phoenix. “Isso é algo importante para mim: ficar longe das telas e das câmeras.”